Victor Franz Hess, physicien.

Victor Franz Hess (24 juin 1883 – 17 décembre 1964) était un physicien austro – américain et lauréat du prix Nobel de physique , qui découvrit les rayons cosmiques.


Il est né de Vinzenz Hess et de Serafine Edle von Grossbauer-Waldstätt, au château de Waldstein , près de Peggau en Styrie , en Autriche , le 24 juin 1883. Son père était forestier royal au service du prince Louis d’Oettingen-Wallerstein . Il a fréquenté l’école secondaire au gymnase de Graz de 1893 à 1901.

De 1901 à 1905, Hess était étudiant de premier cycle à l’ Université de Graz , et a poursuivi des études de troisième cycle en physique jusqu’à ce qu’il y obtienne son doctorat en 1910. Il a travaillé comme assistant sous Stefan Meyer à l’ Institut de recherche sur le radium , Académie viennoise des sciences, de 1910 à 1920.

En 1920, il épousa Marie Bertha Warner Breisky.

Hess, carte maximum, Autriche.

Hess a pris un congé en 1921 et a voyagé aux États-Unis, travaillant à la United States Radium Corporation , dans le New Jersey , et en tant que physicien consultant pour le US Bureau of Mines , à Washington, DC En 1923, il est retourné à l’Université de Graz, et a été nommé professeur ordinaire de physique expérimentale en 1925. L’ Université d’Innsbruck l’a nommé professeur et directeur de l’Institut de radiologie, en 1931.

Hess a déménagé aux États-Unis avec sa femme juive en 1938, afin d’échapper à la persécution nazie . La même année, l’Université Fordham l’a nommé professeur de physique et il est devenu plus tard un citoyen des États-Unis naturalisé en 1944. Son épouse est morte d’un cancer en 1955. La même année, il a épousé Elizabeth M. Hoenke, la femme qui a soigné Berta à la fin de sa vie.

Il était catholique romain pratiquant, et en 1946 il a écrit sur le sujet de la relation entre la science et la religion dans son article “Ma foi”, dans lequel il expliquait pourquoi il croyait en Dieu. Il a pris sa retraite de l’Université Fordham en 1958 et il est mort le 17 décembre 1964, à Mount Vernon, New York de la maladie de Parkinson.

Entre 1911 et 1913, Hess entreprit les travaux qui lui valurent le prix Nobel de physique en 1936. Pendant de nombreuses années, les scientifiques avaient été intrigués par les niveaux de rayonnement ionisant mesurés dans l’atmosphère. L’hypothèse à l’époque était que le rayonnement diminuerait à mesure que la distance par rapport à la Terre, la source alors supposée du rayonnement, augmentait. Les électroscopes précédemment utilisés a donné une mesure approximative du rayonnement, mais a indiqué qu’à une plus grande altitude dans l’atmosphère, le niveau de rayonnement pourrait en fait être plus élevé que celui au sol. Hess a abordé ce mystère d’abord en augmentant considérablement la précision de l’équipement de mesure, puis en prenant personnellement l’équipement en l’air dans un ballon. Il a systématiquement mesuré le rayonnement à des altitudes allant jusqu’à 5,3 km en 1911-1912. Les vols audacieux ont été effectués à la fois de jour et de nuit, avec un risque important pour lui-même.

Le résultat du travail méticuleux de Hess a été publié dans les Actes de l’Académie viennoise des sciences, et a montré que le niveau de rayonnement a diminué jusqu’à une altitude d’environ 1 km, mais au-dessus, le niveau a considérablement augmenté, le rayonnement détecté à 5 km étant environ deux fois plus qu’au niveau de la mer.  Sa conclusion était qu’il y avait un rayonnement pénétrant l’atmosphère de l’espace extra-atmosphérique et sa découverte a été confirmée par Robert Andrews Millikan en 1925, qui a donné au rayonnement le nom de « rayons cosmiques ». La découverte de Hess a ouvert la porte à de nombreuses nouvelles découvertes en physique des particules et en physique nucléaire.  En particulier, le positron et le muonont été découverts pour la première fois dans les rayons cosmiques par Carl David Anderson . Hess et Anderson ont partagé le prix Nobel de physique 1936 .

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Sources : Wikipédia, YouTube.

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