Ulf Merbold, physicien et astronaute.

Ulf Dietrich Merbold ; né le 20 juin 1941) est un physicien et astronaute allemand qui a volé trois fois dans l’espace, devenant ainsi le premier citoyen ouest-allemand dans l’espace et le premier non-américain à voler sur un vaisseau spatial de la NASA. Merbold a participé à deux missions de la navette spatiale et à une mission russe vers la station spatiale Mir, passant un total de 49 jours dans l’espace.

Le père de Merbold a été emprisonné au camp spécial du NKVD Nr. 2 par l’ Armée rouge en 1945 et y mourut en 1948, et Merbold fut élevé dans la ville de Greiz en Allemagne de l’Est par sa mère et ses grands-parents. Comme il n’était pas autorisé à fréquenter l’université en Allemagne de l’Est, il partit pour Berlin-Ouest en 1960, avec l’intention d’y étudier la physique. Après la construction du mur de Berlin en 1961, il s’installe à Stuttgart , en Allemagne de l’Ouest. En 1968, il obtient un diplôme de physique à l’ Université de Stuttgart et, en 1976, un doctorat avec une thèse sur l’effet des radiations sur le fer. Il a ensuite rejoint l’équipe de l’ Institut Max Planck de recherche sur les métaux.

En 1977, Merbold a postulé avec succès auprès de l’ Agence spatiale européenne (ESA) pour devenir l’un de ses premiers astronautes. Il a commencé sa formation d’astronaute à la NASA en 1978. En 1983, Merbold s’est envolé pour la première fois dans l’espace en tant que spécialiste de la charge utile ou astronaute scientifique lors de la première mission Spacelab , STS-9 , à bord de la navette spatiale Columbia . Il a réalisé des expériences en science des matériaux et sur les effets de la microgravité sur les humains. En 1989, Merbold a été sélectionné comme spécialiste de la charge utile pour la mission Spacelab STS-42 du Laboratoire international de microgravité-1 (IML-1) , lancée en janvier 1992 sur la navette spatiale Discovery. Encore une fois, il a principalement réalisé des expériences dans les sciences de la vie et la science des matériaux en microgravité. Après que l’ESA ait décidé de coopérer avec la Russie, Merbold a été choisi comme l’un des astronautes des missions conjointes ESA-russe Euromir et a reçu une formation au centre russe d’entraînement des cosmonautes Youri Gagarine. Il s’est envolé pour la troisième et dernière fois dans l’espace en octobre 1994, passant un mois à travailler sur des expériences sur la station spatiale Mir.

Entre ses vols spatiaux, Merbold a fourni un soutien au sol à d’autres missions de l’ESA. Pour la mission allemande Spacelab Spacelab D-1 , il a servi comme astronaute suppléant et comme coordinateur de l’interface de l’équipage. Pour la deuxième mission allemande Spacelab D-2 en 1993, Merbold a servi comme coordinateur scientifique. Les responsabilités de Merbold pour l’ESA comprenaient des travaux au Centre européen de recherche et de technologie spatiales sur le programme Columbus et le service en tant que chef du bureau des astronautes du Centre aérospatial allemand . Il a continué à travailler pour l’ESA jusqu’à sa retraite en 2004.


En 1973, la NASA et l’ Organisation européenne de recherche spatiale , une organisation précurseur de l’ Agence spatiale européenne (ESA), ont convenu de construire un laboratoire scientifique qui serait embarqué sur la navette spatiale, alors en développement. Le protocole d’accord contenait la suggestion que le premier vol de Spacelab devrait avoir à bord un membre d’équipage européen. La contribution ouest-allemande à Spacelab était de 53,3 % du coût ; 52,6 % des contrats de travail ont été exécutés par des entreprises ouest-allemandes, dont l’entrepreneur principal ERNO.

En mars 1977, l’ESA a publié une annonce d’opportunité pour les futurs astronautes, et plusieurs milliers de personnes ont postulé. Cinquante-trois d’entre eux ont subi un processus d’entretien et d’évaluation qui a débuté en septembre 1977 et a examiné leurs compétences en sciences et en ingénierie ainsi que leur santé physique. Quatre des candidats ont été choisis comme astronautes de l’ESA ; il s’agissait de Merbold, de l’italien Franco Malerba, du suisse Claude Nicollier et du néerlandais Wubbo Ockels.  Le candidat français Jean-Loup Chrétien n’a pas été sélectionné, provoquant la colère du président français. Chrétien a participé à la mission franco-soviétique Soyouz T-6 en juin 1982, devenant ainsi le premier Européen de l’Ouest dans l’espace. En 1978, Merbold, Nicollier et Ockels se rendirent à Houston pour suivre une formation de la NASA au Johnson Space Center tandis que Malerba restait en Europe.

La NASA a discuté pour la première fois du concept d’avoir des spécialistes de la charge utile à bord des vols spatiaux en 1972, et les spécialistes de la charge utile ont été utilisés pour la première fois lors du vol initial de Spacelab. Les spécialistes de la charge utile n’étaient pas tenus de répondre aux exigences strictes de la NASA en matière de spécialistes de mission . La première mission Spacelab était prévue pour 1980 ou 1981 mais fut reportée à 1983 ; Nicollier et Ockels profitent de ce retard pour compléter une formation de spécialiste de mission. Merbold n’a pas répondu aux exigences médicales de la NASA en raison d’un calcul à l’uretère qu’il a eu en 1959 et il est resté un spécialiste des charges utiles. Plutôt que de s’entraîner avec la NASA, Merbold a commencé une formation en vol pour la qualification aux instruments dans une école de pilotage de l’aéroport de Cologne Bonn et a travaillé avec plusieurs organisations pour préparer des expériences pour Spacelab.

En 1982, l’équipage du premier vol Spacelab a été finalisé, avec Merbold comme principal spécialiste de la charge utile de l’ESA et Ockels comme remplaçant. La NASA a choisi Byron K. Lichtenberg et son remplaçant Michael Lampton. Les spécialistes de la charge utile ont commencé leur formation au Marshall Space Flight Center en août 1978, puis se sont rendus dans des laboratoires de plusieurs pays, où ils ont appris le contexte des expériences prévues et comment faire fonctionner l’équipement expérimental. Les spécialistes de la mission étaient Owen Garriott et Robert A. Parker , ainsi que l’équipage de conduite John Young et Brewster Shaw. En janvier 1982, les spécialistes de la mission et de la charge utile ont commencé leur formation au Marshall Space Flight Center sur un simulateur Spacelab. Une partie de la formation a eu lieu au Centre aérospatial allemand de Cologne et au Centre spatial Kennedy. Alors que Merbold a été très bien accueilli à Marshall, de nombreux membres du personnel du Johnson Space Center étaient opposés aux spécialistes de la charge utile, et Merbold s’y sentait comme un intrus. Bien que les spécialistes de la charge utile n’étaient pas censés s’entraîner sur le jet Northrop T-38 Talon, Young a emmené Merbold sur un vol et lui a permis de piloter l’avion.

Merbold a volé pour la première fois dans l’espace lors de la mission STS-9 , également appelée Spacelab-1, à bord de la navette spatiale Columbia. Le lancement de la mission était prévu pour le 30 septembre 1983, mais il a été reporté en raison de problèmes avec un satellite de communication. Une deuxième date de lancement a été fixée au 29 octobre 1983, mais a de nouveau été reportée en raison de problèmes avec la tuyère d’échappement du propulseur à poudre droit. Après réparation, la navette est revenue à la rampe de lancement le 8 novembre 1983 et a été lancée depuis le complexe de lancement 39A du Kennedy Space Center à 11 h 00  HNE le 28 novembre 1983. Merbold est devenu le premier non-pilote. -Citoyen américain à participer à une mission spatiale de la NASA et également premier citoyen ouest-allemand dans l’espace. La mission était le premier vol spatial de six personnes.

Au cours de la mission, l’équipage de la navette a travaillé par groupes de trois par équipes de 12 heures, avec une « équipe rouge » composée de Young, Parker et Merbold, et une « équipe bleue » composée des trois autres astronautes. L’« équipe rouge » a travaillé de 21h00  à 21h00. à 9 h 00  HNE. Young travaillait habituellement sur le poste de pilotage, et Merbold et Parker dans le Spacelab. Merbold et Young sont devenus de bons amis. Le premier jour de la mission, environ trois heures après le décollage et après l’ ouverture des portes de la soute de l’ orbiteur, l’équipage a tenté d’ouvrir la trappe menant au Spacelab. Au début, Garriott et Merbold ne pouvaient pas ouvrir la trappe coincée ; tout l’équipage essayait à tour de rôle de l’ouvrir sans appliquer de force importante, ce qui pourrait endommager la porte. Ils ont ouvert la trappe au bout de 15 minutes.

La mission Spacelab comprenait environ 70 expériences, dont beaucoup impliquaient des fluides et des matériaux dans un environnement de microgravité. Les astronautes ont fait l’objet d’une étude sur les effets de l’environnement en orbite sur les humains ; celles-ci comprenaient des expériences visant à comprendre le syndrome d’adaptation spatiale, dont trois des quatre membres de l’équipage scientifique présentaient certains symptômes. Conformément à la politique de la NASA, il n’a pas été rendu public quel astronaute avait développé le mal de l’espace. Merbold a commenté plus tard qu’il avait vomi deux fois mais qu’il se sentait beaucoup mieux par la suite. Merbold a réparé une installation de chauffage de miroir défectueuse, permettant à certaines expériences de science des matériaux de se poursuivre. Le succès de la mission dans la collecte de résultats et la faible consommation d’énergie et de carburant cryogénique de l’équipage ont conduit à une prolongation de la mission d’une journée de neuf à dix jours.

Lors de l’un des derniers jours en orbite, Young, Lichtenberg et Merbold ont participé à une conférence de presse internationale télévisée à laquelle participait le président américain Ronald Reagan à Washington, DC, et le chancelier allemand Helmut Kohl, qui participait à un sommet économique européen. à Athènes, Grèce. Au cours de l’émission télévisée, que Reagan a décrite comme « une sacrée conférence téléphonique », Merbold a fait une visite du Spacelab et a montré l’Europe depuis l’espace tout en mentionnant die Schönheit der Erde (la beauté de la Terre).  Merbold a parlé à Kohl en allemand et a montré les expériences de la navette à Kohl et Reagan, en soulignant l’importance possible des expériences de science des matériaux en provenance d’Allemagne.

Alors que l’équipage préparait le retour sur Terre, environ cinq heures avant l’atterrissage prévu, deux des cinq ordinateurs de bord et une des trois centrales inertielles sont tombés en panne, et le retour a été retardé de plusieurs orbites. Columbia a atterri à la base aérienne d’Edwards (AFB) à 18 h 47. EST le 8 décembre 1983. Juste avant l’atterrissage, une fuite de carburant hydrazine a provoqué un incendie dans la section arrière. Après le retour sur Terre, Merbold a comparé l’expérience de se lever et de marcher à nouveau à marcher sur un navire roulant dans une tempête. Les quatre membres de l’équipage scientifique ont passé la semaine après l’atterrissage à faire des expériences physiologiques approfondies, beaucoup d’entre eux comparant leurs réponses après le vol à celles en microgravité. Après l’atterrissage, Merbold était enthousiasmé par la mission et les expériences d’après-vol.

En 1984, Ulf Merbold est devenu le spécialiste des charges utiles de secours pour la mission Spacelab D-1, financée par l’Allemagne de l’Ouest. [68] [69] La mission, numérotée STS-61-A , a été réalisée à bord de la navette spatiale Challenger du 30 octobre au 6 novembre 1985. Dans le langage de l’ESA, Merbold et les trois autres spécialistes de la charge utile, des Allemands. Reinhard Furrer et Ernst Messerschmid ainsi que le Néerlandais Wubbo Ockels étaient appelés « astronautes scientifiques » pour les distinguer des « passagers » comme le prince saoudien Sultan bin Salman Al Saud et le sénateur de l’Utah Jake Garn , qui avaient tous deux également volé en tant que spécialistes de la charge utile sur l’espace. Navette. Au cours de la mission Spacelab, Merbold a agi en tant que coordinateur de l’interface avec l’équipage, travaillant depuis le centre allemand d’opérations spatiales à Oberpfaffenhofen pour soutenir les astronautes à bord tout en travaillant avec les scientifiques au sol.

À partir de 1986, Merbold a travaillé pour l’ESA au Centre européen de recherche et de technologie spatiales à Noordwijk, aux Pays-Bas, contribuant aux plans de ce qui allait devenir le module Columbus de la Station spatiale internationale (ISS). En 1987, il devient chef du bureau des astronautes du Centre aérospatial allemand et, en avril-mai 1993, il occupe le poste de coordinateur scientifique de la deuxième mission German Spacelab D-2 sur STS-55.

En juin 1989, Ulf Merbold a été choisi pour suivre une formation de spécialiste des charges utiles pour la mission Spacelab du Laboratoire international de microgravité (IML-1). STS-42 devait être lancé en décembre 1990 sur Columbia mais a été retardé à plusieurs reprises. Après avoir été réaffecté pour la première fois au lancement avec Atlantis en décembre 1991, il a finalement été lancé sur la navette spatiale Discovery le 22 janvier 1992, avec un dernier retard d’une heure à 9 h 52 HNE causé par le mauvais temps et des problèmes avec un réacteur à hydrogène. pompe. Le passage de Columbia à Discovery signifiait que la mission devait être raccourcie, car Columbia avait été capable de transporter des réservoirs d’hydrogène et d’oxygène supplémentaires pouvant alimenter les piles à combustible. Merbold fut le premier astronaute à représenter l’Allemagne réunifiée. L’autre spécialiste de la charge utile à bord était l’astronaute Roberta Bondar, la première femme canadienne dans l’espace. À l’origine, Sonny Carter était désigné comme l’un des trois spécialistes de mission. Il est décédé dans un accident d’avion le 5 avril 1991 et a été remplacé par David C. Hilmers.

La mission s’est spécialisée dans les expériences en sciences de la vie et en science des matériaux en microgravité. IML-1 comprenait le module Biorack de l’ESA, une installation de recherche biologique dans laquelle les cellules et les petits organismes pouvaient être exposés à l’apesanteur et au rayonnement cosmique. Il a été utilisé pour des expériences en microgravité sur divers échantillons biologiques, notamment des œufs de grenouille, des mouches des fruits et des moisissures visqueuses Physarum polycephalum. Des bactéries, des champignons et des œufs de crevettes ont été exposés aux rayons cosmiques. D’autres expériences se sont concentrées sur la réponse humaine à l’apesanteur ou à la croissance cristalline. Il y avait également dix cartouches Getaway Special avec des expériences à bord. Comme STS-9, la mission s’est déroulée en deux équipes qui travaillaient par équipes de 12 heures : une « équipe bleue » composée du commandant de mission Ronald J. Grabe avec Stephen S. Oswald , du commandant de la charge utile Norman Thagard et de Bondar ; et une « équipe rouge » composée de William F. Readdy , Hilmers et Merbold. Parce que l’équipage n’a pas utilisé autant de consommables que prévu, la mission a été prolongée de sept jours à huit jours, atterrissant à Edwards AFB le 30 janvier 1992, à 8 h  07 PST.

En novembre 1992, l’ESA a décidé de commencer à coopérer avec la Russie dans le domaine des vols spatiaux habités. Le but de cette collaboration était d’acquérir de l’expérience dans les vols spatiaux de longue durée, ce qui n’était pas possible à l’époque avec la NASA, et de préparer la construction du module Columbus de l’ISS. Le 7 mai 1993, Merbold et l’astronaute espagnol Pedro Duque ont été choisis comme candidats pour servir d’astronaute de l’ESA lors de la première mission Euromir , Euromir 94.

Avec d’autres astronautes potentiels d’Euromir 95, l’Allemand Thomas Reiter et le Suédois Christer Fuglesang , Merbold et Duque ont commencé en août 1993 leur formation au Centre d’entraînement des cosmonautes Youri Gagarine à la Cité des étoiles, en Russie , après avoir terminé une formation préliminaire au Centre européen des astronautes de Cologne. Le 30 mai 1994, il a été annoncé que Merbold serait le principal astronaute et Duque lui servirait de remplaçant. Un équipement d’une masse de 140 kg (310 lb) pour la mission a été envoyé à Mir sur le transporteur Progress M-24 , qui n’a pas réussi à s’amarrer et est entré en collision avec Mir le 30 août 1994, s’amarrant avec succès uniquement sous le contrôle manuel de Mir. le 2 septembre.

Merbold a été lancé avec le commandant Aleksandr Viktorenko et l’ingénieur de vol Yelena Kondakova sur le Soyouz TM-20 le 4 octobre 1994, à 1 h 42, heure de Moscou.  Merbold est devenu la deuxième personne à se lancer sur des vaisseaux spatiaux américains et russes après le cosmonaute Sergei Krikalev, qui avait participé à la mission de la navette spatiale STS-60 en février 1994 après plusieurs vols spatiaux soviétiques et russes. Lors de l’amarrage, l’ordinateur à bord du Soyouz TM-20 a mal fonctionné mais Viktorenko a réussi à s’amarrer manuellement. Les cosmonautes ont ensuite rejoint l’ équipage Mir existant composé de Yuri Malenchenko , Talgat Musabayev et Valeri Polyakov, élargissant l’équipage à six personnes pendant 30 jours.

À bord de Mir , Merbold a réalisé 23 expériences en sciences de la vie, 4 expériences en sciences des matériaux et d’autres expériences. Pour une expérience conçue pour étudier le système vestibulaire, Merbold portait un casque qui enregistrait ses mouvements et ses mouvements oculaires. Le 11 octobre, une panne de courant a perturbé certaines de ces expériences mais le courant a été rétabli après que la station ait été réorientée pour pointer le panneau solaire vers le Soleil. L’équipe au sol a reprogrammé les expériences de Merbold, mais un dysfonctionnement d’un four de traitement de matériaux de construction tchèque a provoqué le report de cinq d’entre elles jusqu’après le retour de Merbold sur Terre. Aucune des expériences n’a été endommagée par la panne de courant.

Le vol de retour de Merbold avec Malenchenko et Musabayev sur Soyouz TM-19 a été retardé d’un jour pour expérimenter le système d’amarrage automatisé qui était tombé en panne sur le transporteur Progress. Le test a réussi et le 4 novembre, le Soyouz TM-19 a désorbité, transportant les trois cosmonautes et 16 kg (35 lb) d’échantillons de Merbold provenant des expériences biologiques, le reste devant revenir plus tard sur la navette spatiale. La mission STS-71 était également censée restituer un sac contenant des bandes vidéo scientifiques créées par Merbold mais ce sac a été perdu. L’atterrissage du Soyouz TM-19 a été difficile ; la cabine a été déviée de sa trajectoire de neuf kilomètres (5,6 mi) et a rebondi après avoir heurté le sol. Aucun membre de l’équipage n’a été blessé lors de l’atterrissage.

Au cours de ses trois vols spatiaux – le plus grand nombre pour un ressortissant allemand – Merbold a passé 49 jours dans l’espace.

En janvier 1995, peu après la mission Euromir, Merbold devient chef du département des astronautes du Centre des astronautes européens de Cologne. De 1999 à 2004, Merbold a travaillé dans la Division de promotion de la microgravité de la Direction des vols spatiaux habités et de la microgravité de l’ESA à Noordwijk, où sa tâche était de faire connaître les opportunités offertes par l’ISS parmi les organisations européennes de recherche et d’industrie. Il a pris sa retraite le 30 juillet 2004, mais a continué à exercer des activités de conseil pour l’ESA et à donner des conférences.

Source : Wikipédia.

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