Thomas Wolfe, écrivain.

Thomas Clayton Wolfe, né le 3 octobre 1900 à Asheville en Caroline du Nord et mort le 15 septembre 1938 à Baltimore dans le Maryland, est un écrivain américain.

Auteur de quatre longs romans ainsi que de nombreuses nouvelles et pièces de théâtre, Wolfe est connu pour ses écrits d’inspiration autobiographique portés par une prose très riche et une volonté acharnée de découvrir et d’explorer l’essence de la vie américaine de son époque. L’écrivain américain William Faulkner l’a qualifié de meilleur talent de sa génération et a loué le désir qu’avait Wolfe de « faire rentrer la totalité de l’expérience humaine en littérature ».

Son premier roman Look Homeward, Angel a établi sa notoriété en 1929 et a notamment fait scandale à Asheville, d’où Wolfe était originaire et où la majorité de l’action du roman prend place.


Wolfe sort diplômé de l’université Harvard en 1922 après des études de dramaturgie. Commencent de longs et vains efforts pour faire accepter ses pièces. Alors que certains de ses anciens camarades se font déjà produire sur Broadway, Wolfe ne parvient pas à percer dans le monde du théâtre. En 1924, il se voit contraint d’accepter un emploi de professeur d’anglais dans une branche de l’Université de New York afin de gagner sa vie. Il y travaillera par intermittence jusqu’en 1930. En 1925, sur le bateau le ramenant à New York après un voyage en Europe, il rencontre Aline Bernstein, qui devient sa maîtresse. Mariée, de dix-huit ans son aînée, Bernstein travaille dans l’industrie du théâtre où elle conçoit des décors pour la scène. Malgré la facilité de nouer des contacts pour faire accepter ses pièces par l’intermédiaire de sa nouvelle maîtresse, Wolfe cumule les échecs et ne parvient pas à s’établir comme dramaturge. Son hostilité progressive envers ce monde du théâtre new-yorkais contre lequel il aura lutté en vain sera parfois à l’origine de ses querelles tumultueuses avec Aline.

Wolfe se tourne alors vers d’autres moyens d’expression littéraire. Lorsqu’il commence à prendre des notes et à rédiger des ébauches pour un roman, il réalise qu’il n’aura jamais le temps de se consacrer pleinement à l’écriture tant qu’il continuera de travailler à l’Université de New York, où il passe énormément de temps à corriger consciencieusement les copies de ses étudiants en ajoutant de longs commentaires au verso des pages6. À l’approche de l’été 1926, Aline Bernstein, qui s’apprête à retourner en Europe et souhaite encourager la carrière d’écrivain de son amant, lui propose de le soutenir financièrement pendant six mois afin qu’il puisse se consacrer exclusivement à l’écriture6. Après quelques pérégrinations en France et en Angleterre, où Aline présente Wolfe à James Joyce lors d’une brève entrevue, elle repart aux États-Unis et Wolfe reste à Londres où il commence la rédaction de ce qui deviendra Look Homeward, Angel. Le titre de son roman est alors “The Building of a Wall” (“la construction d’un mur”). Rejeté par de nombreux éditeurs, il voit finalement le jour chez les Éditions Scribner en 1929. Le livre déclenche un scandale; les citoyens d’Asheville sont scandalisés par la façon dont la ville est dépeinte.

En 1931, Wolfe s’installe à Brooklyn, où il vit entouré de meubles sinistres et très modestes. Il travaille beaucoup, d’une façon peu méthodique, en révisant sans cesse ses textes. Of Time and the River, publié en 1935, est un succès. Le succès est poursuivi par de nombreux problèmes, quelques poursuites judiciaires, des lettres de chantage et une dispute importante avec les Éditions Scribner. Il change finalement d’éditeur et signe un contrat chez Harper’s pour son prochain livre.

En juin 1938, Wolfe fait un voyage en Colombie-Britannique durant lequel il contracte ce que les médecins ont supposé être une pneumonie ayant  entraîné une tuberculose et une méningite. Il meurt à l’hôpital de Baltimore le 15 septembre 1938.

Source : Wikipédia.

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