Mary Cassatt, peintre et graveuse.

Mary Stevenson Cassatt, dite Mary Cassatt, née le 22 mai 1844 à Allegheny, Pennsylvania (en) en Pennsylvanie et morte le 14 juin 1926 au Mesnil-Théribus en France, où elle est enterrée, est une peintre et graveuse américaine.


En 1860, elle entre à l’Académie des beaux-arts de Pennsylvanie où elle apprend les rudiments de son art. Mary est déçue de la formation qu’elle y reçoit. Elle quitte donc l’Académie au bout de deux ans. Elle retourne en 1865 à Paris avec sa mère et une compagne d’étude, Eliza Haldeman. Les deux jeunes femmes restent à Paris tandis que Katherine rentre aux États-Unis. Elles étudient la peinture avec le peintre Paul-Constant Soyer, puis s’inscrivent dans la classe de Charles Chaplin où elles apprennent l’art du portrait et obtiennent leurs cartes de copiste du Louvre. Mary est élève du peintre Jean-Léon Gérôme. Elles visitent Barbizon. C’est un des premiers contacts de Mary avec la peinture impressionniste. En 1868, sa Joueuse de mandoline est acceptée au Salon de Paris. Elle découvre les œuvres de Manet et Courbet.

En 1870, la guerre éclate en France. Mary Cassatt rentre en Pennsylvanie. En 1871, elle retourne en Europe, visitant Londres, Paris, Turin, puis s’installe à Parme où elle étudie Le Corrège et développe son art de la couleur. C’est également là, auprès de Carlo Raimondi, qu’elle s’initie à l’art de la gravure. Elle part ensuite pour l’Espagne, découvre les Rubens du musée du Prado qui la poussent à visiter Anvers. C’est de cette étude de Rubens qu’elle acquiert le sens de la lumière et le goût des couleurs claires.

Le Salon de Paris accepte ses peintures : Sur le balcon durant le carnaval (1872), Le Torero et la jeune fille (1873) et Ida (1874). C’est cette dernière peinture qui attire pour la première fois l’attention de Degas pour cette artiste. Mary s’installe à Paris. Elle continue ses études auprès de Couture. En 1875, son Portrait de Lydia est d’abord refusé par le Salon de Paris puis est accepté après qu’elle en eut assombri le fond. Cette année-là, elle fait la connaissance de Degas. Celui-ci lui conseille de se joindre aux impressionnistes, le peintre devient son maître, il révèle sa personnalité d’artiste.

Lorsqu’en 1877, son dernier tableau est refusé par le Salon, Degas l’encourage à exposer à la Quatrième exposition des peintres impressionnistes en 1879. Elle y expose son tableau Lydia dans une loge portant un collier de perles et La tasse de thé. Elle y envoie onze peintures. Mary Cassatt se sent à l’aise dans le milieu impressionniste. Mary Cassatt est une figure un peu atypique dans le groupe des impressionnistes, portraitiste plus que paysagiste, elle les rejoint cependant dans son goût pour le travail à l’extérieur, son sens des couleurs et sa recherche du réalisme qui n’est pas incompatible avec une forme de lyrisme et de sentimentalisme qui lui est propre. Sans être à proprement parler disciple de l’un d’entre eux, elle s’entretient fréquemment avec Degas, et admire Pissarro aux côtés duquel le hasard la fait travailler. Elle se lie d’amitié avec Berthe Morisot.

Très proche d’Edgar Degas. Ils vont régulièrement travailler ensemble, notamment concernant la publication d’un recueil d’eaux-fortes avec Camille Pissarro. Un recueil intitulé Le Jour et La Nuit qui ne verra jamais le jour. Malgré cet échec Edgar Degas et Mary Cassatt ont continué de se soutenir. Elle va plusieurs fois poser pour lui comme en témoigne son tableau: Mary Cassatt au Louvre: la Peinture.

Cette période est aussi celle de l’installation à Paris de ses parents et de sa sœur Lydia, qui est gravement malade du foie, ce qui est l’occasion de nombreux portraits intimistes (1880). Après la mort de sa sœur en 1882, Mary se lance dans une série de portraits de jeunes enfants, souvent avec leur mère, ce qui devient son sujet d’étude privilégié. Ce thème est d’autant plus marquant que Mary Cassatt est restée toute sa vie célibataire et sans enfant.

Mary Casatt participe ensuite à la cinquième exposition des peintres impressionnistes de 1880 et à la sixième (1881), mais elle suit Degas qui a refusé de participer à la septième exposition de 1882. Degas est en conflit avec Renoir, Monet, Cézanne et Sisley qui ne veulent pas accepter de nouveaux peintres dans le groupe des impressionnistes. Elle participe de nouveau à la huitième exposition des impressionnistes 1886.

Elle exerce également l’activité d’agent et de conseillère de grands amateurs de peinture, notamment auprès du couple Louisine et Henry Osborne Havemeyer (étudiante à Paris, elle avait été la condisciple de Louisine) et collabore avec Paul Durand-Ruel lorsqu’en 1886 celui-ci et son fils Charles partent pour les États-Unis avec quelque 300 tableaux de l’école impressionniste.

Lorsqu’en 1891, la Société anonyme des artistes peintres, sculpteurs et graveurs français exclut de l’exposition chez Durand-Ruel tous les artistes nés à l’étranger, Mary Cassatt indignée loue chez lui deux salles proches pour y exposer ses tableaux et ceux de Pissarro. Félix Fénéon leur consacre une chronique élogieuse dans Le Chat noir (journal).

En 1890, la visite d’une exposition sur la gravure japonaise est l’occasion pour elle d’un infléchissement dans son art. Mary tombe en admiration devant les œuvres d’Utamaro et de Toyokuni. Si l’esthétique de l’estampe japonaise l’influence fortement, elle n’adopte pas la technique de la xylographie, caractéristique de ces productions extrême-orientales. Elle leur préfère les techniques de taille-douce et pratique la pointe sèche, l’eau-forte et l’aquatinte. Son talent pour cette dernière technique, extrêmement difficile, lui vaut une grande admiration de ses confrères. Lors de sa première exposition particulière chez Durand-Ruel en 1891, elle expose dix de ses eaux-fortes. Celle-ci sera suivie de quatre autres chez Durand-Ruel, et chez Ambroise Vollard. Ses œuvres s’exposent aussi aux États-Unis : New York (1895-1903) et au Royaume Uni : Manchester (1907).

Elle continue sa série de portraits de femmes et d’enfants. Selon Segard, c’est durant la période de 1890-1910 qu’elle atteint le sommet de son art, synthèse heureuse entre l’ascétisme de la gravure japonaise et l’abondance de coloris de sa période impressionniste, évoluant au gré de son humeur entre ces différentes tendances.

En 1892, elle reçoit commande d’une fresque qui sera présentée dans le bâtiment des femmes de l’exposition universelle de Chicago, mais qui est aujourd’hui perdue. Elle achète, en 1894 le château de Beaufresne au Mesnil-Théribus qui devient sa résidence d’été. De 1912 à 1924, elle partagera son temps entre Beaufresne et la villa Angellito à Grasse.

Son tableau Caresse lui vaut, en 1904, le prix Walter Lippincott, qu’elle refuse par esprit d’indépendance. La même année, elle est décorée de la Légion d’honneur.

Son père meurt en 1891, sa mère en 1895 et son frère Gardner en 1911. Ces décès l’affectent profondément et Mary souffre d’une dépression. Le diabète et la cataracte lui abîment la vue, elle cesse de peindre en 1914, et devient définitivement aveugle en 1921. Morte le 14 juin 1926, elle est enterrée dans la tombe familiale de Mesnil-Théribus.

Amie d’Edgar Degas, elle est souvent rattachée à l’impressionnisme, qui aura une grande influence sur son œuvre. Ses peintures, ses gravures et ses dessins de maturité doivent cependant plutôt être comparés à ceux produits par la génération de peintres post-impressionnistes : Toulouse-Lautrec ou encore les Nabis, avec qui elle partage un net intérêt pour les peintres et graveurs de l’ukiyo-e, période du japonisme.

Elle exerça également l’activité d’agent et de conseillère de grands amateurs de peinture. Ses tableaux, présents dans les grands musées américains et à Paris, continuent d’être régulièrement montrés dans des expositions.

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Sources : Wikipédia, YouTube.

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