Juan Sebastián Elcano, explorateur et marin.

Juan Sebastián Elcano (Elkano ou del Cano), né en 1476 à Getaria et mort dans l’océan Pacifique le 4 août 1526, est un explorateur et marin basque espagnol qui réalise la première circumnavigation du globe de 1519 à 1522, lors de l’expédition commandée à l’origine par Fernand de Magellan. Il revint à Séville avec les derniers survivants de l’expédition à bord de la Victoria.

« Véritablement ce capitaine Juan Sebastián Elcano est digne d’une éternelle mémoire, puisqu’il a été le premier à ceindre le monde, et que nul jusqu’alors, ni parmi les fameux Anciens, ni parmi les Modernes, ne peut lui être comparé », écrit, en 1601, le Grand Chroniqueur des Indes à la cour d’Espagne, Antonio de Herrera y Tordesillas.


Capitaine d’un navire marchand, Elcano a enfreint la loi castillane en remettant son bateau à des banquiers génois en paiement d’une dette. Cherchant à se faire pardonner par le roi Charles Ier (ou Charles Quint), il s’engagea comme officier subalterne dans l’expédition de Fernand de Magellan qui partit en août 1519 pour, non pas faire le tour du monde, mais trouver un passage entre l’océan Atlantique et l’océan Pacifique, pour atteindre les îles aux épices, les Moluques. Pour résumer, atteindre ces régions par une route partant vers l’ouest.

Il prit part à « la mutinerie de Pâques » au port de San Julián (Argentine) le 1er avril 1520 mais fut épargné par Magellan ainsi que 39 hommes ayant participé à la mutinerie. La Victoria fut confiée à Barbosa et la Conception à Juan Serrano.

Lorsque Magellan fut tué par des autochtones dans l’île de Mactan, aux Philippines, le 27 avril 1521, Duarte Barbosa fut nommé capitaine-général et Juan Serrano, son second. Après le massacre du 1er mai 1521 à Cebu (26 membres de l’expédition tués, dont Barbosa et Serrano), la flotte appareille précipitamment et le 2 mai, la Conception est incendiée, faute d’effectifs suffisants pour armer trois bateaux. João Lopes de Carvalho est élu capitaine-général jusqu’à sa destitution le 16 septembre, remplacé à ce poste par Gonçalo Gómez de Espinosa8. C’est seulement à cette date que Juan Sebastian Elcano devient capitaine de la Victoria qu’il mènera jusqu’à Séville, où il arrivera le 8 septembre 1522. Le 18 mars 1522, Elcano découvrit l’île Amsterdam, au sud de l’océan Indien, mais ne la nomma pas.

Le 6 septembre 1522, il arriva à Sanlúcar de Barrameda (en Andalousie) avec 18 survivants9 et 3 indigènes de Tidore dans les Moluques (sur 13 embarqués). Plus précisément, 242 hommes auront participé à l’expédition de Magellan : 237 au départ d’Espagne, puis 4 embarqués aux Canaries et un enfant, Juanillo, le fils métis du pilote João Lopes Carvalho, qui rejoint son père dans la baie de Rio de Janeiro le 20 décembre 1519. Sur ces 242 membres d’équipage, on comptera 91 rescapés : 55 revenus à Séville le 6 mai 1521 sur le San Antonio, navire qui avait déserté en octobre 1520 dans le détroit de Magellan, 18 survivants de retour sur la Victoria (bateau), 12 retenus au Cap-Vert et qui rentreront peu après à Séville, puis 5 survivants de la Trinidad (nef amirale) qui reviendront en Europe par divers moyens en 1525 et 1526, soit un total de 35 circumnavigateurs.

L’empereur Charles Quint lui décerne des armoiries représentant un globe portant comme inscription « Primus circumdedisti mihi » (« Tu as été le premier à faire le tour pour moi ») et lui octroie une pension viagère de 500 ducats.

En 1526, Elcano fut le capitaine de l’un des sept vaisseaux de l’expédition commandée par García Jofre de Loaísa, visant à explorer les Indes orientales, afin d’affirmer les prétentions territoriales de la couronne espagnole. Elcano meurt en plein océan Pacifique le 4 août 1526 quelques jours après Loyasa, « vaincu par les intempéries et la maladie ».

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Sources : Wikipédia, YouTube.

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