Joseph Staline, homme d’état.

Joseph Staline, né le 18 décembre 1878 à Gori (Empire russe, actuelle Géorgie) et mort le 5 mars 1953 à Moscou, est un révolutionnaire bolchevik et homme d’État soviétique d’origine géorgienne. Il dirige l’Union des républiques socialistes soviétiques (URSS) à partir de la fin des années 1920 jusqu’à sa mort en établissant un régime de dictature personnelle absolue de type totalitaire. Les historiens le jugent responsable, à des degrés divers, de la mort de trois à plus de vingt millions de personnes.

Né Iossif Vissarionovitch Djougachvili, surnommé Sosso (diminutif de Iossif ou de Iosseb) pendant son enfance. Il se fait ensuite appeler Koba (d’après un héros populaire géorgien) par ses amis proches et dans ses premières années de militantisme clandestin au sein du Parti ouvrier social-démocrate de Russie (POSDR), auquel il adhère en 1898. Il utilise ensuite le pseudonyme de Staline, formé sur le mot russe сталь (stal), qui signifie « acier ».

Acteur marginal de la révolution d’Octobre, il étend peu à peu son influence politique pendant la guerre civile russe, tissant des liens étroits avec la police politique, la Tcheka, et devenant, en 1922, secrétaire général du Comité central du Parti communiste. Après la mort de Lénine en 1924, il mène un jeu patient d’intrigues souterraines et d’alliances successives avec les diverses factions du Parti, et supplante un à un ses rivaux politiques, contraints à l’exil ou évincés des instances dirigeantes.

Staline, carte maximum, Bulgarie.

S’appuyant sur la bureaucratisation croissante du régime et la toute-puissance de l’appareil policier, la Guépéou puis le NKVD, il impose progressivement un pouvoir personnel absolu et transforme l’URSS en un État totalitaire. Le culte de la personnalité construit autour de sa personne, le secret systématiquement entretenu autour de ses faits et gestes, le travestissement de la réalité par le recours incessant à la propagande, la falsification du passé, la dénonciation délirante de complots, de saboteurs et de traîtres, l’organisation de procès truqués, la liquidation physique d’adversaires politiques ou de personnalités tombées en disgrâce sont des caractéristiques permanentes de son régime.

Il procède à la nationalisation intégrale des terres, décrétant la « liquidation des koulaks en tant que classe », et industrialise l’Union soviétique à  marche forcée par des plans quinquennaux aux objectifs irréalistes et au prix d’un coût humain et social exorbitant. Son long règne est marqué par un régime de terreur et de délation paroxystiques et par la mise à mort ou l’envoi aux camps de travail du Goulag de millions de personnes, notamment au cours de la « collectivisation » des campagnes et des Grandes Purges de 1937. Il pratique aussi bien des déplacements de population massifs, dont la déportation intégrale d’une quinzaine de minorités nationales, que la sédentarisation forcée non moins désastreuse de nomades d’Asie centrale. Il nie aussi l’existence des famines meurtrières de 1932-1933 (Holodomor) et de 1946-1947, après les avoir en partie provoquées par une politique impitoyable de réquisitions forcées de produits agricoles dans les campagnes et par un blocus forcé de celles-ci, pour empêcher à la fois la fuite des populations rurales affamées et leur aide.

Dans un contexte international de plus en plus tendu par la montée en puissance de l’Allemagne hitlérienne, Staline engage l’Union soviétique dans des négociations avec le régime nazi qui aboutissent, en août 1939, à la signature du pacte germano-soviétique, qui jusqu’en juin 1941 fait de  l’URSS une alliée de l’Allemagne nazie pendant les deux premières années de la Seconde Guerre mondiale. La coopération économique entre les deux pays entreprise après la signature des accords commerciaux germano-soviétiques est brutalement interrompue par l’invasion allemande de juin 1941, précipitant l’Union soviétique dans la guerre aux côtés des Alliés. La victoire militaire finale dans un conflit qui a mis l’URSS au bord du gouffre, et dont la bataille de Stalingrad est un tournant majeur, confère à Staline un prestige international retentissant et lui permet d’affirmer son emprise sur un empire s’étendant de la frontière occidentale de la RDA à l’océan Pacifique.

Joseph Staline est également l’auteur de textes exposant ses conceptions du marxisme et du léninisme, qui contribuent à fixer pour des décennies, au sein des courants communistes liés à l’URSS, l’orthodoxie marxiste-léniniste. Sa pratique politique et ses conceptions idéologiques sont désignées sous le terme de stalinisme.

Après la mort de Staline, ces pratiques sont dénoncées par Nikita Khrouchtchev au cours du XXe congrès du Parti communiste de l’Union soviétique de 1956 : la déstalinisation et la relative détente qui s’ensuivent n’entraînent cependant aucune démocratisation du bloc de l’Est. Ce n’est qu’à l’époque de la perestroïka mise en place par Mikhaïl Gorbatchev que les crimes de Staline peuvent être dénoncés en URSS dans toute leur ampleur.


Staline est né le 18 décembre 1878 dans la ville géorgienne de Gori, alors dans le gouvernement de Tiflis (Empire russe), troisième enfant et seul survivant de sa fratrie.

Le père de Staline, Vissarion Djougachvili, est un ouvrier cordonnier qui sombre dans l’alcoolisme et qui le bat. Il est originaire d’un village du Nord de la Géorgie, Djougha (d’où son nom) et on lui prête des origines ossètes. Sa mère, Ekaterina Gavrilovna Gueladzé, est une couturière d’Ossétie. Fervente orthodoxe, abandonnée par son mari, elle pousse son fils, « garnement des rues […] d’une intelligence exceptionnelle », vers la prêtrise et finance difficilement ses études. De sa jeunesse, Staline resta «  traumatisé par la violence, l’insécurité et la méfiance, mais inspiré par les traditions locales de dogmatisme religieux, de vendetta et de brigandage romantique ». À cette période, sa famille habite au 10 de la rue de la Cathédrale à Gori.

Après avoir brillamment réussi ses examens, Iossif Djougachvili entre en 1894 au séminaire de Tiflis et y reste jusqu’à l’âge de vingt ans. Il y suit un enseignement secondaire général avec une forte connotation religieuse. Surnommée le « Sac de pierre », l’école a sinistre réputation. Rapidement, le jeune Djougachvili devient athée et commence à se montrer rebelle à l’autorité du séminaire. Il reçoit de nombreuses punitions pour lecture de livres interdits (entre autres, Les Travailleurs de la Mer de Victor Hugo) et en août 1898 s’inscrit à la branche locale du Parti ouvrier social-démocrate de Russie (POSDR). Malgré les faveurs que lui accorde le recteur du  séminaire, il en est expulsé en mai 1899, officiellement pour absence à l’examen de lectures bibliques. « Je fus renvoyé pour propagande marxiste », se vantera par la suite l’ex-séminariste.

En décembre 1901, il quitte Tbilissi pour Batoumi et travaille pour  l’organisation social-démocrate. Le 6 avril 1902, il est arrêté et emprisonné durant un an à Batoumi et six mois à la prison de Koutaïs. Il est envoyé en exil en Sibérie pour trois ans, il arrive à Ouda dans la province d’Irkoutsk en décembre 1903, il y reste en assignation à résidence jusqu’en janvier 1904.

Iossif Djougachvili commence alors sa carrière de révolutionnaire sous le surnom de Koba. Il se fait arrêter à de nombreuses reprises. En 1907, il est impliqué dans des braquages de banques sanglants servant à financer le Parti, comme le braquage commis à Tbilissi, en juin, qui rapporte 250 000 ou 350 000 roubles.

Il est déporté sept fois en Sibérie, la première fois en 1902. Il s’évade six fois, notamment en 1904, année où il adhère à la faction bolchevique du POSDR. C’est également en 1904 qu’il rencontra la famille Allilouïev, dont les parents de Nadejda Allilouïeva, sa future seconde épouse, alors âgée de trois ans, et par ce biais d’autres futurs responsables soviétiques, dont Mikhaïl Kalinine, dit « papa Kalinine » et Avel Enoukidzé, parrain de Nadia.

En 1905, il ne participe pas à la révolution ; il affirme ultérieurement qu’il se trouvait alors à préparer des révoltes en Kartalinie. Une fois la révolution terminée, il représente l’union caucasienne à la première conférence bolchevique à Tampere en Finlande. Il y rencontre pour la première fois Lénine.

En mai 1907 il se rend à Londres pour assister au 5e congrès du Parti social-démocrate. Au retour il passe par l’Allemagne où il rencontre Lénine à Leipzig. Après la mort de sa première femme Kato, il se réfugie  temporairement chez sa future belle-famille, les Allilouïev, à Pétersbourg. Le 7 avril 1908 il est arrêté à Bakou, il reste sur place à la prison de Bayil jusqu’en novembre 1908 et est transféré dans la région de Vologda. En 1908, il est transféré à Solvytchegodsk. Durant son transfert il contracte le typhus. Il s’évade en mars 1909. Il revient à Pétersbourg en 1912 où il rencontre pour la première fois, en la personne de son logeur, Viatcheslav Skriabine, connu par ses camarades sous le pseudonyme de Molotov — le marteau. C’est également à cette période qu’il est coopté au comité central du tout nouveau parti communiste, lors de son congrès fondateur de Prague. Le 5 mai 1912, il est arrêté à Pétersbourg. Il est déporté en Sibérie, à Narym. Il s’évade le 13 septembre et retourne à Moscou.

En 1911, Lénine parle de lui comme du « merveilleux Géorgien », mais en 1915, dans une lettre à Maxime Gorki, il a oublié son nom. En novembre 1912, Staline séjourne à Cracovie, où il retrouve Lénine. Le fruit de cette rencontre est un article expliquant la position du parti bolchevique sur le problème des nationalités. Lénine, qui profite de ce travail pour évaluer Staline, lui accorde dès lors sa confiance. Staline ne quitte plus la Russie avant 1943, pour la conférence de Téhéran.

Son dernier pseudonyme, Staline, apparaît pour la première fois le 25 janvier 1913 dans le journal La Pravda, le mot stal voulant  dire acier en Russe.

Le 8 mars 1913, il est arrêté à Saint-Pétersbourg, où il est détenu six mois avant d’être condamné à quatre ans de déportation en Sibérie, en juillet 1913 ; cette peine relativement légère alimente encore des soupçons : Staline était-il un des nombreux agents doubles de l’Okhrana au sein du  mouvement bolchevique ? Quoi qu’il en soit, il arrive à Krasnoïarsk en 1914 puis réside à Koureïka jusqu’en octobre 1916. Les lettres qu’il envoie durant cet exil sont « pitoyables », mais il en parle ultérieurement comme de l’une des périodes les plus heureuses de sa vie, faite de pêche, de chasse et d’expéditions sauvages.

En octobre 1916, l’armée rassemble tous les déportés de la région  à Monastyrskoé. En février 1917, il est réformé pour atrophie du bras gauche. Il est alors transféré à Atchinsk dans l’entretien de la ligne du Transsibérien.

Après la chute du tsarisme et l’abdication de Nicolas II lors de la révolution de Février 1917, Staline, dès son retour de Sibérie le 12 mars 1917, prend en main la direction du Parti à Pétrograd, ainsi qu’un poste de rédacteur à la Pravda. Il prône alors la politique du « soutien critique » au gouvernement provisoire d’Alexandre Kerenski, contrairement à Molotov, défenseur d’une politique hostile à ce gouvernement. Néanmoins, dès le retour d’exil de Lénine, il se range très rapidement aux Thèses d’avril. Celles-ci avancent l’idée que la tâche des bolcheviks est de préparer la révolution socialiste, seule à même, selon Lénine, de donner le pouvoir au peuple et d’arrêter la guerre. À l’été 1917, il est membre fondateur du Politburo avec Trotski ; il commence alors à percevoir Trotski comme un obstacle à sa carrière. Il aide Lénine lors de sa fuite en Finlande, le dissimulant et l’escortant jusqu’à sa mise en sécurité.

Exécutant dévoué, Staline ne joue aucun rôle de premier plan dans la révolution d’Octobre mais il a l’habileté, depuis son adhésion, de s’aligner systématiquement sur les positions de Lénine. Cela lui permet bien plus tard de reprocher comme des crimes à ses camarades la moindre divergence antérieure avec Lénine. Il est également intermédiaire de nombre de communications de Lénine entre les deux révolutions ; en effet, les autres bolcheviks le considèrent moins intéressant pour la police.

Pendant la guerre civile russe, il est commissaire bolchevique à Tsaritsyne (future Stalingrad), se faisant remarquer par sa propension à attribuer à des « saboteurs » tous les problèmes rencontrés, par sa méfiance viscérale des « experts » et autres « spécialistes bourgeois » « recyclés » par le nouveau régime, méfiance qui ne le quittera jamais, et par son absence complète de sentiment lorsqu’il prend des mesures radicales et ordonne des exécutions en nombre. Il s’y heurte déjà à Léon Trotski, chef suprême de l’Armée rouge, qui défend le « recyclage » de ces spécialistes que Staline exécute dès qu’il en a l’occasion. Staline y apprend également à utiliser la mort comme instrument politique, et confie : « La mort résout tous les problèmes. Plus d’homme, plus de problème. ». Il prend le contrôle de l’Armée rouge engagée à Tsaritsyne, se confrontant ainsi de plus en plus souvent à Trotski.

C’est aussi à Tsaritsyne qu’il se forge un clan de fidèles qui l’aideront vers la marche au pouvoir : les chefs de la cavalerie rouge Kliment Vorochilov et Semion Boudienny en premier lieu, bientôt rejoints par des compatriotes du Caucase (Grigory Ordjonikidze), ainsi que d’autres responsables bolcheviques unis par la détestation de Trotski. Cet épisode lui vaut d’être remarqué à nouveau et rappelé à Moscou par Lénine, qui accorde une grande valeur à l’impitoyabilité dont Staline a fait preuve, en dépit du gâchis d’hommes en découlant. C’est lors de son retour à Moscou qu’il épouse Nadia.

Pendant la guerre civile, Staline noue des relations étroites avec la police politique, la Tcheka, notamment avec son fondateur et chef suprême, Félix Dzerjinski. Cette alliance avec la police, clé du futur régime stalinien, se renforce d’année en année : par exemple, Staline confie aux tchékistes la gestion et l’éducation de sa propre famille.

En 1920, nommé commissaire politique sur le front polonais, Staline refuse de transférer sa cavalerie au général Toukhatchevski, faisant échouer la bataille de Varsovie et entraînant la défaite soviétique dans la guerre soviéto-polonaise. Staline fait payer cet échec à Toukhatchevski durant les Grandes Purges.

Bureaucrate laborieux et discret, Staline gravit silencieusement les échelons et devient secrétaire général du parti le 3 avril 1922, à la suite de  manigances de Lénine et Lev Kamenev. Il transforme rapidement cette fonction, à l’origine administrative, en fonction la plus importante du pays.

Cette même année 1922, avec son compatriote Grigory Ordjonikidze et profitant de son nouveau poste de secrétaire général, Staline planifie l’invasion de leur pays d’origine, la Géorgie, dont le gouvernement menchevik était régulièrement élu et l’indépendance internationalement reconnue, y compris par Moscou. Les violences qui accompagnent ce rattachement forcé à l’Union soviétique provoquent la colère impuissante de Lénine, dont la santé se dégrade rapidement.

Pour parvenir au pouvoir suprême, Staline s’appuie sur la bureaucratie naissante, sur la police, sur son clan de fidèles et sur un jeu habile  d’alliances successives avec les diverses factions au sein du Parti. Pendant la guerre civile, Lénine apprécie Staline comme un exécutant efficace et discipliné, qui lui a assuré que « [sa] main ne tremble[rait] pas », mais leurs relations politiques et personnelles se dégradent sensiblement en 1922-1923. Face à la dégradation de son état de santé, le Politburo enjoint à Lénine de ne pas travailler plus de dix minutes par jour. Il est, en réalité, presque captif de Staline : il ne reçoit plus d’information, ses médecins sont circonvenus, ses secrétaires intimidées, etc. Lorsque Lénine tente de travailler davantage, Staline tance vertement Nadejda Kroupskaïa, la compagne de Lénine, l’insultant et la menaçant de trouver une autre épouse à Lénine. Il tient également des propos méprisants sur elle devant ses camarades : « Pourquoi devrais-je me mettre sur mes pattes de derrière pour elle ? Coucher avec Lénine ne garantit pas automatiquement la compréhension du marxisme-léninisme. Juste parce qu’elle se sert des mêmes toilettes que Lénine… ».

Avant la mort de Lénine en janvier 1924, Staline exerce déjà une autorité considérable. Sa fonction, apparemment technique, de secrétaire général du Comité central, sa qualité de membre du Politburo et de l’Orgburo, lui permettent de maîtriser un nombre croissant de leviers de pouvoirs, dont notamment la nomination de cadres du Parti : il peut ainsi placer ses fidèles aux postes-clé de l’appareil. En apparence terne et peu porté aux discours théoriques brillants, c’est un intrigant qui tient durant des années le rôle du modéré, et laisse aux divers groupes le soin de s’invectiver et de se discréditer les uns les autres, tout en tissant sa toile. Maints vétérans du Parti, mais plus encore les nouveaux bureaucrates d’origine plébéienne qu’il promeut en nombre, se reconnaissent facilement en ce personnage d’apparence bonhomme, bon vulgarisateur, qui se tait à la plupart des réunions et fume tranquillement sa pipe entre deux paroles apaisantes. Il leur convient mieux qu’un Trotski solitaire et trop brillant9, qui les critique âprement, et qui n’a pas su se tisser de réseaux dans un Parti qu’il n’a rejoint qu’en 1917.

Cependant, Lénine redoute le clivage entre Staline et Trotski, qui pourrait mettre à mal le Parti. Mais après la mort de Lénine, Staline empêche la publication du « testament de Lénine », dans lequel ce dernier écrivait : « Staline est trop brutal, et ce défaut parfaitement tolérable dans notre milieu et dans les relations entre nous, communistes, ne l’est pas dans les  fonctions de secrétaire général. Je propose donc aux camarades d’étudier un moyen pour démettre Staline de ce poste et pour nommer à sa place une autre personne qui n’aurait en toutes choses sur le camarade Staline qu’un seul avantage, celui d’être plus tolérant, plus loyal, plus poli et plus attentif envers les camarades, d’humeur moins capricieuse, etc. » En dépit des vœux de Lénine et de sa famille, Staline le sacralise, le faisant embaumer et installer dans un mausolée provisoire sur la place Rouge.

En 1924 au 5e congrès de l’Internationale communiste, Trotski perd son siège au Kominterm au profit de Staline. En 1924-1925, allié de Kamenev et de Zinoviev, Staline évince progressivement Trotski du gouvernement.

En 1926, allié à la droite du parti, regroupée autour de Boukharine, il fait écarter du Politburo et du Komintern Trotski, Zinoviev et Kamenev, réconciliés entre-temps.

Ayant battu l’opposition de gauche, il se retourne en 1928-1929 contre l’opposition de droite, qui avait notamment critiqué ses méthodes de réquisition de céréales pour lutter contre le manque de grain. Il chasse Boukharine et Rykov, respectivement de la tête du Komintern et du gouvernement. En 1929, Staline fait exiler Trotski d’URSS et achève d’installer ses hommes à tous les postes-clés. La célébration en grande pompe de ses cinquante ans, le 21 décembre 1929, marque aussi les débuts de la mise en place d’un culte de la personnalité.

Staline ayant pris la succession de Lénine, il abandonne peu à peu la  direction collégiale pour progressivement imposer, en s’appuyant sur la bureaucratie née lors de la guerre civile, un régime totalitaire. Le pouvoir oligarchique absolu est mis en place progressivement. Le processus est achevé à la fin des années 1930.

Considérant que c’est sous les formes nationales de la lutte prolétarienne que l’on peut défendre avec succès les intérêts internationaux du prolétariat (« La théorie léniniste de la révolution est en même temps la théorie du développement de la révolution mondiale »), ce qui en amène certains à estimer qu’il fut peu porté sur l’internationalisme, Staline désigne sa politique sous le nom de « marxisme-léninisme » et de « socialisme dans un seul pays ». Presque jamais sorti de Russie, méprisant envers le Komintern (« la boutique »), il ne croit pas à une révolution mondiale qui n’en finit pas de se faire attendre et veut compter sur les seules forces de l’Union soviétique. Il ne croit plus non plus à une NEP qui n’en finit pas d’agacer les planificateurs, tant à cause de ses externalités (la « crise des ciseaux ») que de son caractère non orthodoxe au regard de l’idéologie marxiste. Hanté comme tous les bolcheviks par la possibilité d’une prochaine confrontation avec les pays capitalistes, il veut accélérer à tout prix la modernisation industrielle pour s’y préparer. C’est le sens de son fameux discours au XVIe congrès du Parti (juin 1930) où il martèle que « chaque fois que la Russie a été en retard, nous avons été battus ». D’où, à partir de fin 1928, la priorité absolue que Staline accorde à l’accumulation du capital par pressurisation de la paysannerie (jusque-là ménagée par la NEP), au développement « à toute vapeur » des moyens de production et de l’industrie lourde.

Entre 1929 et 1933, Staline met en place la « collectivisation » des terres. Il livre en fait ce qui est peut-être considéré comme la dernière guerre paysanne de l’histoire européenne. En 1934, l’objectif est atteint, mais à un prix exorbitant.

Le système des kolkhozes et des sovkhozes permet à l’État d’acheter à vil prix les récoltes et de financer l’industrialisation. Mais devant la résistance passive des paysans, systématiquement sous-productifs, Staline leur  concède un lopin privé de terre en 1935 : à la fin de la décennie, ces derniers produisent 25 % des récoltes sur 3 % des terres, la majorité des fruits et légumes d’URSS ainsi que 72 % du lait et de la viande. La Russie, premier exportateur de céréales du monde sous les tsars, devient pays importateur. À Winston Churchill, Staline dira que la collectivisation représenta pour lui une épreuve « pire que la guerre ». Selon Anne Applebaum, si Staline a brisé la continuité de l’histoire russe, c’est bien dans les campagnes.

À partir de 1929, l’importance du GOSPLAN (Государственный плановый комитет, créé par Lénine — décret du Conseil des Commissaires du Peuple en date du 21 février 1921) s’accroît en raison de l’organisation de la planification économique sur une base désormais quinquennale. Cet organisme d’État rigide est chargé de la mise en place et de l’exécution de cette planification impérative et très ambitieuse. Le premier plan quinquennal (1929-1933) fait de l’URSS de Staline un pays productiviste vivant dans l’obsession d’accomplir et de dépasser des normes de production toujours rehaussées. Staline rétablit le salaire aux pièces et le livret ouvrier, allonge la journée de travail, encourage la naissance d’une nouvelle aristocratie ouvrière en patronnant le mouvement stakhanoviste (1935) et fait punir d’envoi au Goulag tout retard répété de plus de 10 minutes. En quelques années, le pays change radicalement d’aspect et se couvre de grands travaux en partie réalisés par la main-d’œuvre servile du Goulag : métro de Moscou, villes nouvelles, canaux, barrages, énormes usines… Mais le prix est tout autant démesuré : gouffre financier, inflation, gaspillages, travaux bâclés à l’origine du « mal-développement » dont l’URSS périra en 1991. Le sacrifice délibéré des industries de consommation et la pression exercée sur la classe ouvrière font que sous le Premier Plan, le niveau de vie des ouvriers soviétiques baisse de 40 %.

À partir de 1934, un tournant réactionnaire est également effectué dans le domaine des mœurs : culte de la « famille socialiste », retour de  l’interdiction de l’avortement et de la répression de l’homosexualité, alors que la Révolution avait apporté dans ces domaines une “libéralisation” tant par rapport à la situation antérieure que par rapport aux pays occidentaux. Staline restaure aussi le titre de maréchal, revient au nationalisme grand-russe, à l’académisme dans l’art, à la libre consommation de la vodka. Enfin, en 1935, Staline ramène l’âge limite pour la condamnation à mort à douze ans.

Certains marxistes se réclamant de Lénine s’opposent alors au « marxisme-léninisme » de Staline : les trotskistes dénoncent la dictature à l’intérieur du Parti, les bordiguistes dénoncent la politique économique de Staline comme une forme de capitalisme d’État (analyse partagée par les « décistes » du groupe Sapronov). Des organisations communistes anti-staliniennes se créent à partir des années 1920. L’Opposition communiste internationale est créée en 1930.

Au XVIIe Congrès du PCUS, dit Congrès des Vainqueurs (février 1934), les pires difficultés du Grand Tournant semblent passées. Le nom de Staline est acclamé et cité plusieurs dizaines de fois dans chaque discours. Lui-même multiplie les signes d’apaisement envers les anciens opposants et de libéralisation pour la société soviétique. Mais il mesure aussi la persistance sourde des critiques à son encontre : il n’est réélu au Comité central qu’en dernier de la liste, son nom étant rayé plus d’une centaine de fois. Le but des Grandes Purges sera notamment d’anéantir les dernières potentialités de résistance au sein du Parti et de la population. De 1936 à 1938, les procès de Moscou sont montés pour éliminer les vieux bolcheviks opposants ou  s’étant opposés à Staline. Trotski sera par ailleurs assassiné en 1940 au Mexique par Ramon Mercader, un militant communiste espagnol devenu agent du NKVD.

En décembre 1934, Sergueï Kirov, chef du Parti à Léningrad, est assassiné. Or Kirov était alors le plus populaire des dirigeants soviétiques et, élu avec le plus grand nombre de voix au Comité central, constituait dès lors une alternative potentielle au poste de secrétaire général occupé par Staline (le plus mal élu de tous les candidats). Par cette élimination, ce dernier faisait d’une pierre deux coups : il éliminait son concurrent le plus plausible et pouvait se servir de la réprobation publique pour monter une campagne de purges dans le Parti et à l’extérieur dans les années suivantes. La grande terreur stalinienne commence le soir même alors qu’il fait promulguer un décret suspendant toutes les garanties de droit et rendant sans appel les sentences de mort prononcées par les juridictions spéciales du NKVD. Il débarque en personne à Leningrad et en fait déporter des milliers  d’habitants.

En août 1936, le premier des trois procès de Moscou engage la liquidation physique de la vieille garde bolchevique. Staline se débarrasse  définitivement de ses anciens rivaux des années 1920, déjà vaincus politiquement depuis longtemps.

Au-delà, il entreprend de remplacer ceux qui l’ont soutenu et aidé dans les années 1920-1930 par une nouvelle génération de cadres. Les jeunes promus de la « génération de 1937 » (Khrouchtchev, Beria, Malenkov, Jdanov, Brejnev, etc.) n’ont connu que Staline et lui doivent tout. Ils lui vouent un culte sans réserve, là où la précédente génération voyait  davantage en Staline son patron ou un primus inter pares qu’un dieu vivant, et n’hésitait pas à le critiquer parfois avec loyauté mais franchise. Entre 1937 et 1939, Staline planifie l’élimination de la moitié du Politburo, des trois quarts des membres du Parti ayant adhéré entre 1920 et 1935, etc. La Terreur n’épargne aucun organisme : des coupes claires frappent les divers ministères, Gosplan, Komintern, Armée rouge et même à terme  l’encadrement du Goulag et les policiers du NKVD.

Les Grandes Purges permettent également à Staline d’éliminer  radicalement tous les éléments socialement suspects et tous les mécontents suscités par sa politique. Alors que les tensions diplomatiques s’accumulent en Europe depuis l’avènement d’Adolf Hitler, et que le déclenchement de la guerre d’Espagne en juillet 1936 fait craindre l’irruption d’un nouveau conflit général, Staline entend éliminer tout ce qui pourrait constituer une « cinquième colonne » de l’ennemi en cas d’invasion. Une série d’opérations frappe par centaines de milliers les dékoulakisés appauvris par la collectivisation, les vagabonds et marginaux engendrés par cette dernière, les anciens membres des classes dirigeantes et leurs enfants, tous les individus entretenant ou ayant entretenu des relations avec l’étranger (corps diplomatique, anciens combattants d’Espagne, agents du  Komintern, et, ainsi que le montre Robert Conquest, jusqu’aux espérantistes, aux philatélistes et aux astronomes !.

À plus court terme, Staline fournit aussi à la population des boucs émissaires aux difficultés du quotidien, en rejetant tout le mal sur une pléthore de « saboteurs ». Il règle ses comptes avec les techniciens et les spécialistes compétents, qui ont souvent osé contredire ses directives et ses objectifs irréalistes et dont il se méfie depuis toujours en raison de leur faible présence au Parti ; il les remplace par une génération de nouveaux spécialistes issus des couches populaires et qui, formés sous le Ier Plan, n’ont connu que la révolution et son régime. Il brise aussi les réseaux clientélistes et les fiefs géographiques ou ministériels que se sont constitués les membres du gouvernement et du Politburo, ou bien, à tous les échelons, les responsables du Parti et les chefs de Goulag. Il entretient plus largement une atmosphère de suspicion généralisée qui brise les solidarités amicales, familiales ou professionnelles.

Pareillement, Staline considère que les minorités nationales frontalières sont par définition suspectes : aussi ordonne-t-il la déportation de centaines de milliers de Polonais et de Baltes, ou le transfert en Asie centrale de 170 000 Coréens. Mais c’est aussi la sédentarisation forcée des populations nomades, notamment au Kazakhstan, qui se solde par un désastre démographique et la perte de nombreuses traditions culturelles.

Le principe totalitaire de la responsabilité collective défendu par Staline fait que la « faute » d’un individu s’étend à son conjoint, à ses enfants, à sa famille entière, à tout son réseau d’amis et de relations. Par exemple, le 5 juillet 1937, le Politburo ordonne au NKVD d’interner toutes les épouses de « traîtres » en camp pour 5 à 8 ans, et de placer leurs enfants de moins de 15 ans « sous protection de l’État ». Ordre qui conduit à arrêter 18 000 épouses et 25 000 enfants, et à placer près d’un million d’enfants de moins de 3 ans dans des orphelinats.

Par ailleurs, les familles des plus proches hommes de confiance de Staline (Molotov, Kaganovitch, Kalinine, etc.) sont elles-mêmes frappées par les purges. Le meilleur ami de Staline, Grigory Ordjonikidze, qui s’est montré hostile devant lui à la purge des cadres de l’industrie, voit son frère fusillé et se suicide en signe de protestation (février 1937). La famille même de Staline n’est pas épargnée par la Terreur, avec la disparition et l’exécution de ses proches parents Maria Svanidze, Pavel Allilouiev, Stanislas Redens…

En 1939, à l’arrêt des Grandes Purges — autrement appelée la Grande Terreur d’autant que, selon les calculs de Nicolas Werth, elles ont frappé à 94 % des non-communistes — Staline a éliminé les dernières sphères d’autonomie dans le parti et la société, et imposé définitivement son culte et son pouvoir absolu. Il a pris ce faisant le risque de désorganiser gravement son armée et son pays, alors même que la guerre approche.

Avant le début de la Seconde Guerre mondiale en Europe, l’URSS remporte deux batailles de frontières contre le Japon : la bataille du lac Khassan en 1938, puis la bataille de Khalkhin Gol en Mongolie en 1939. Le 17 septembre 1939, les troupes de Staline entrent en Pologne — jusqu’à sa frontière  orientale actuelle — et prennent à revers l’armée de ce pays qui se défend face à l’invasion nazie sur sa frontière occidentale, en cours depuis deux semaines. Le 30 novembre, l’armée soviétique attaque la Finlande et, après des échecs spectaculaires et inquiétants, parvient à la faire plier en mars 1940, sous le nombre des assaillants.

Le 5 mars 1940, Staline fait contresigner par le Politburo son ordre  d’exécuter sommairement plus de 20 000 officiers et notables polonais capturés, qui seront en particulier enterrés près de Katyń.

En juin 1940, Staline annexe les États baltes, puis en août la Bessarabie roumaine, érigée en République socialiste soviétique de Moldavie. La terreur et la soviétisation accélérée s’abattent aussitôt sur ces territoires. Elles se traduisent par la déportation de plusieurs centaines de milliers d’habitants et le meurtre d’une partie des élites locales.

Staline respecte scrupuleusement les conditions du pacte germano-soviétique. Jusqu’à la nuit du 21 au 22 juin 1941, il livre ponctuellement et à crédit les céréales et des matières premières dont le Reich a besoin. Il livre aussi à la Gestapo plusieurs dizaines de communistes allemands réfugiés à Moscou.

Le pacte d’alliance prend fin le 22 juin 1941 avec l’invasion de l’URSS par la Wehrmacht.

Les récits de Nikita Khrouchtchev et d’Anastase Mikoïan affirment qu’après l’invasion, Staline s’est retiré dans sa datcha avec désespoir pendant plusieurs jours en ne participant pas aux décisions de leadership. Mais, certaines preuves documentaires d’ordres donnés par Staline contredisent ces récits, amenant des historiens tels que Roberts à spéculer que le récit de Khrouchtchev est inexact. Les archives et les témoignages concordent aujourd’hui pour prouver qu’il reste à son poste nuit et jour pendant la première semaine d’invasion, et qu’il prend aussitôt des mesures radicales, avec un bonheur très inégal. Ce n’est que le 28 juin, après cinq jours et cinq nuits presque sans repos, et un heurt mémorable avec le général Joukov qu’il part se reposer dans sa datcha. Cependant, il n’est pas douteux que Staline ne s’est pas manifesté publiquement pendant les jours qui ont suivi le déclenchement de l’invasion, chargeant Molotov de lire un texte à la radio le 22 juin. De plus, le 29 juin, pour la première fois, aucune réunion n’était programmée au bureau de Staline au Kremlin. Molotov prend l’initiative de se rendre le 30 juin dans la datcha de Staline à Kountsevo avec Béria, Malenkov, Vorochilov, Mikoïan et Voznessenski et propose de concentrer le pouvoir entre 5 membres, Staline à sa tête, Molotov, Béria, Malenkov et Vorochilov dans un Comité d’État à la Défense GKO. Staline donne son accord et lance le 3 juillet à la radio un appel au peuple soviétique : « Camarades, citoyens, frères et sœurs, combattants de notre armée et de notre marine ! Je m’adresse à vous, mes amis ! […] Un grave danger pèse sur notre Patrie ! […] Notre cause est juste […] Ce n’est pas seulement une guerre qui se livre entre deux armées. C’est aussi la grande guerre du peuple soviétique contre les troupes fascistes allemandes. » dans lequel, il s’adresse pour la première fois aux Soviétiques comme à des partenaires auxquels il demande de l’aide en utilisant les mots « frères et sœurs » à connotation religieuse.

Néanmoins, avant l’invasion nazie, Staline a refusé jusqu’au dernier moment de réagir aux rapports — de Trepper, Sorge et même Churchill — qui le prévenaient depuis de longs mois de l’imminence d’une invasion, allant même jusqu’à menacer de liquider ceux qui s’en faisaient écho avec trop d’insistance. Il semble s’être laissé paralyser par la hantise d’une provocation allemande, jugeant qu’une réaction préventive serait politiquement contre-productive : il se raccrochait désespérément à l’idée que l’année était trop avancée pour que Hitler commette la même erreur que Napoléon. De ce fait, les troupes soviétiques n’ont été mises en alerte que très tard — le 22 juin à 0 h, à la suite de l’ultime désertion d’un soldat allemand — et incomplètement, permettant par exemple que l’aviation allemande détruise partiellement l’aviation soviétique restée au sol. Le matin même du 22 juin, une partie de l’Armée rouge n’ose toujours pas ouvrir le feu, alors qu’une autre — à Brest-Litovsk — résiste âprement et parvient à tenir près de six semaines.

Les purges de l’avant-guerre, en particulier celle de 1937, ont profondément affaibli l’Armée rouge, puisque la quasi-totalité des généraux  modernisateurs et compétents a disparu, ainsi que tous les amiraux : environ 90 % des cadres supérieurs de l’armée ont été éliminés, tandis que 11 000 officiers sur 70 000 ont été fusillés et 20 000 autres sont internés dans les camps du Goulag. De même, sur cinq maréchaux , seuls ont survécu les deux tenants inconditionnels de la cavalerie (dont l’incompétent Vorochilov), amis de toujours de Staline, mais ennemis jurés de l’arme blindée. L’effort de modernisation tenté in extremis avant l’invasion, de même que la réintégration de milliers d’officiers purgés sortis en loques du Goulag — comme le futur maréchal Rokossovski — ne peuvent empêcher les désastres initiaux.

Dans les premiers mois, l’armée soviétique perd des milliers de chars et d’avions, et laisse encercler d’immenses armées. Ainsi, l’URSS perd un million de km² et plusieurs millions de soldats qui se retrouvent  prisonniers : en outre, les nazis les laissent mourir de faim et d’épuisement lors d’interminables marches.

Cependant, en raison d’une invasion commencée trop tard, la Wehrmacht n’atteint pas la totalité de ses objectifs, même si elle avance très loin et avec des pertes limitées. De l’avis de ses historiens même les plus critiques, Staline démontre son sang-froid et son génie politique en s’adressant, dès le 3 juillet 1941 à ses « frères-et-sœurs » soviétiques, pour proclamer l’union sacrée de la nation dans la « Grande Guerre patriotique » et, surtout, en décidant de ne pas quitter Moscou menacée, à la surprise de ses proches. Sa présence galvanise les énergies et enraye un début de panique.

D’autre part, l’armée japonaise a abandonné toute velléité d’attaquer la Russie après ses défaites de 1939 : l’URSS en a eu confirmation par Richard Sorge. Ne craignant plus l’ouverture d’un second front en Extrême-Orient, les troupes sibériennes deviennent ainsi disponibles face aux Allemands au moment crucial de l’hiver 1941. Le 6 décembre 1941, l’Armée rouge stoppe des Allemands à bout de souffle parvenus à seulement 22 km de la capitale ; puis au cours de l’hiver, elle les repousse à plus de 200 km à l’ouest.

Après cet échec, l’armée nazie change d’objectif principal pour sa campagne de 1942 : elle souhaite prendre le contrôle du pétrole du Caucase, voire, ensuite, de celui du Moyen-Orient. Après un court succès, la Wehrmacht sort vaincue de la bataille de Stalingrad. La ville, au nom symbolique, devient l’objet de l’attention universelle. Entièrement détruite sous les bombes et par les combats de rue, 300 000 Allemands y périssent ou y sont faits prisonniers. La 6e armée allemande, encerclée, capitule début février 1943.

C’est le début du recul allemand. À la bataille de Koursk en été 1943, au cours de la plus grande confrontation de blindés de l’histoire,  500 000 hommes et 1 500 chars sont mis hors de combat. Du 28 novembre au 1er décembre 1943 il participe à la conférence de Téhéran, avec Winston Churchill et Franklin Delano Roosevelt, ou les services secrets alliés découvrent l’opération Grand Saut, un projet d’assassinat des participants.

Après ses erreurs dramatiques de 1941, Staline a su faire progressivement un réel apprentissage militaire, et surtout accepter de laisser une plus grande autonomie à ses généraux : il ne se rend jamais en personne au front. Par ailleurs, vis-à-vis de la société soviétique, il desserre l’emprise du gouvernement, noue une trêve avec les Églises, met l’accent sur la défense de la patrie plutôt que sur la Révolution. Cependant, son pouvoir absolu reste intact et même renforcé : chef du gouvernement depuis mai 1941, Staline se fait nommer commissaire à la Défense en août, « commandant en chef suprême » en juillet 1942, maréchal en 1943, généralissime en 1945. L’Internationale cesse d’être l’hymne soviétique pour être remplacée par un chant patriotique qui mentionne son nom. C’est aussi la nature totalitaire du gouvernement qui lui permet d’imposer une stratégie d’offensive à tout prix et d’attaque frontale de l’ennemi, très coûteuse en hommes, où les pertes humaines se dénombrent par millions : ce type de stratégie n’a plus cours en Occident depuis la fin de la Grande Guerre.

Pour obtenir « l’adhésion » totale de ses troupes, des équipes spéciales du NKVD sont chargées de mitrailler les soldats qui refluent vers l’arrière : cette technique a par exemple été expérimentée devant Moscou et à Stalingrad. De même, les prisonniers et leurs familles sont officiellement reniés et considérés comme des traîtres, tandis que des généraux et officiers de tout rang sont fusillés dès les premiers jours, boucs émissaires des erreurs du chef suprême qui avait déjà gravement purgé les chefs de son armée à la fin des années 1930. En pleine offensive allemande de 1941, Staline détourne aussi des forces importantes du front pour faire déporter intégralement les Allemands de la Volga, descendants de colons installés au xviiie siècle. En 1944, il fait déporter en totalité une dizaine de peuples — soldats décorés et militants communistes compris — sous la fausse accusation de collaboration avec les Allemands. Ainsi, en février 1944, 500 000 Tchétchènes, hommes, femmes, enfants et vieillards sont déportés en six jours seulement, un record historique jamais égalé.

En 1944, Staline reconquiert le territoire soviétique. Arrivé devant Varsovie, il laisse les Allemands, regroupés autour de la capitale polonaise après l’offensive soviétique, écraser l’insurrection de la capitale polonaise, entre le 1er août et le 2 octobre 1944. S’il est vrai que l’offensive soviétique est à bout de souffle et que Staline n’a plus les moyens de franchir la Vistule, il refuse toutefois de parachuter des armes ou bien de laisser les avions occidentaux atterrir sur les aérodromes contrôlés par l’Armée rouge à proximité de la capitale polonaise. Ainsi, des centaines d’aviateurs alliés tentent désespérément de parachuter des armes aux insurgés et périssent lors d’allers-retours longs et dangereux entre l’Italie et la Pologne. De cette manière, Staline exprime sa volonté de laisser écraser une insurrection nationaliste qu’il ne contrôle pas et qui pourrait contrarier l’installation d’un gouvernement communiste allié de Moscou après la guerre.

Alors que les Alliés débarquent en Normandie et s’approchent des frontières occidentales de l’Allemagne, les Soviétiques qui affrontent dix fois plus de divisions nazies à l’est continuent leur progression vers le centre du Reich. Au total, la guerre à l’est aura permis de mettre hors de combat 80 % des effectifs de la Wehrmacht : sur 783 divisions allemandes disséminées sur tous les fronts, 607 sont anéanties sous les feux soviétiques.

Goebbels avait énoncé l’un des objectifs idéologiques de la guerre à l’est : « La lutte contre le bolchevisme mondial est le but principal de la politique allemande ». Il faut ajouter à cela la volonté des Allemands de reconquérir ce qu’ils considèrent comme leur « espace vital » — le Lebensraum — et celle de réduire en esclavage les peuples slaves considérés comme des « sous-hommes » : des Untermenschen. En pratiquant une politique d’extermination contre les populations slaves et surtout juives62, les nazis se sont eux-mêmes privés de la possibilité de bénéficier d’un soutien de la population soviétique parmi laquelle les mécontents de la dictature stalinienne étaient pourtant nombreux. Ils parviendront néanmoins à recruter un certain nombre de partisans, par exemple l’armée Vlassov, une division SS ukrainienne ; ainsi, des maquis anti-communistes subsisteront en Ukraine jusqu’à l’été 1946 et d’anciens SS ukrainiens rejoindront l’Armée insurrectionnelle ukrainienne — l’UPA — en lutte contre l’Armée rouge jusqu’en 1948, et dans une moindre mesure jusqu’en 1954 pour ses derniers éléments.

La victoire se paye au prix de millions de morts : environ 21 000 000 morts — 13 millions de civils et 8 millions de militaires — ; le total de 27 millions sera même annoncé à l’époque de la Perestroïka. Et ces millions de morts doivent être ajoutés aux autres millions tombés au cours des catastrophes humaines qui ont précédé depuis le début du XXe siècle : pertes de la Première Guerre mondiale, guerre civile, élimination des opposants, déportations dans des régions inhospitalières et famines, soit un total de l’ordre de 20 % de la population soviétique, et 12 % pour le seul second conflit mondial.

En comparaison, au cours de la Deuxième Guerre mondiale, les États-Unis ne perdent que 0,2 % de leur population, et la France 1,5 % de la sienne.

En outre, les destructions matérielles en URSS sont gigantesques, les pires subies par un belligérant dans ce conflit.

Tous les témoignages concourent à montrer que lors de la victoire de 1945, la population espère conserver les espaces de liberté concédés pendant la guerre et ne pas revenir au système d’avant 1941. Mais au cours de l’été, Staline prend la décision de rétablir ce dernier à l’identique.

Les pays d’Europe de l’Est traversés sont placés sous le contrôle de l’URSS et y restent après la conférence de Yalta. Staline leur impose le modèle soviétique, notamment par le coup de Prague en 1948 et par la mise en place de gouvernements pro-soviétiques. En Tchécoslovaquie, le seul pays de la sphère soviétique dotée d’une tradition démocratique, le Parti communiste prend le pouvoir avec la bénédiction de Staline. Il crée en 1947 le  Kominform, un rassemblement de partis communistes européens à l’image de l’Internationale et dirigée par le PCUS. Impuissant à empêcher la rupture soviéto-yougoslave (1948), Staline développe une campagne intense contre Tito, qu’il avait épargné au moment des Grandes Purges, et multiplie les procès truqués de communistes disgraciés en Europe de l’Est, notamment à Prague où la plupart des accusés sont choisis parmi des Juifs (procès de Prague contre Rudolf Slánský et d’autres hauts dignitaires du Parti communiste tchécoslovaque, 1952). En 1949, il fait accéder son pays à l’arme atomique, en partie grâce à ses réseaux d’espionnage aux États-Unis et aux prisonniers du Goulag et des charachka. En Asie, la politique stalinienne de l’après-guerre suit un cours sinueux : soutien au sionisme entre 1946 et 1950, suivi d’un net revirement anti-israélien et même antisémite ; accueil très réservé fait à la révolution chinoise (Staline fournit une aide aux communistes chinois, notamment en envoyant des instructeurs militaires, mais se méfie des dirigeants du PCC, qui prennent le pouvoir essentiellement par leurs propres moyens), politique prudente en Corée mais suivie de 1950 à 1953 par la guerre de Corée.

À l’intérieur, le culte de la personnalité du Vojd (« Guide ») atteint son ampleur maximale, culminant à son 70e anniversaire en 1949. Des dizaines de villes, des milliers de rues, de fermes, d’usines, etc. portent le nom de Staline, qui refuse la proposition de renommer la capitale Moscou « Stalinodar ». Le point culminant de l’URSS reçoit le nom de « pic Staline ». Des « prix Staline » décernés depuis 1941 deviennent les équivalents soviétiques des prix Nobel.

Le système se reproduit dans certains partis communistes des pays frères, dont les dirigeants sont qualifiés de « meilleurs staliniens » de France, d’Italie, etc. (Maurice Thorez, Palmiro Togliatti, Georgi Dimitrov…). Probablement repris de l’appellation d’Abraham, le titre de « Père des peuples » (Отец народов) ou encore de « Grand guide des peuples » (Великий вождь народов) signale que Staline a réussi à s’identifier non seulement à la nation soviétique mais aussi à d’autres nations du monde grâce à sa victoire sur le nazisme qui lui confère un réel prestige dans le monde bien au-delà des seuls cercles communistes.

Le « second stalinisme » se caractérise aussi par un retour encore plus affirmé au nationalisme et au chauvinisme, un renforcement de la russification et de la répression des minorités, une campagne antisémite contre le « cosmopolitisme ».

L’emprise de Staline sur le champ culturel et scientifique s’alourdit aussi considérablement. Il fait réécrire en permanence l’histoire, notamment pour apparaître comme le coauteur de la Révolution russe, pour gommer le rôle de ses opposants et victimes, ou pour attribuer à des Russes la paternité de toutes les grandes inventions contemporaines. Il accentue son soutien aux théories charlatanesques du biologiste Trofim Lyssenko, et ravage ainsi la génétique soviétique. Il se mêle même d’intervenir dans les débats linguistiques (Le Marxisme dans les questions linguistiques, 1951) et prétend que la manipulation du langage permettra l’avènement de « l’homme nouveau », prétention qui inspire à George Orwell la satire du novlangue. Les écrivains, musiciens et artistes voient leurs créations étroitement soumises au réalisme socialiste, et Staline charge son protégé Andreï Jdanov de les remettre au pas par une violente campagne doctrinaire (Jdanovtchina).

Accentuant une tendance autocratique déjà nette avant la guerre, Staline ne réunit pratiquement plus le Politburo et espace à l’extrême les congrès du Parti : cinq seulement de 1927 à 1953, dont aucun entre 1939 et 1952, alors qu’il s’en tenait un par an même en pleine guerre civile russe. S’il ne pratique plus de grandes purges comme avant-guerre, il terrorise son propre entourage, humiliant souvent en public ses plus fidèles serviteurs, les frappant à travers leurs épouses, leurs frères, etc. et leur faisant miroiter à toute occasion la possibilité d’une disgrâce fatale. Il s’apprête notamment à éliminer le chef de la police Lavrenti Beria lorsque la mort le saisit.

Souffrant depuis plusieurs années d’athérosclérose, il avait déjà subi plusieurs attaques cardiaques qui l’avaient amené à arrêter de fumer et boire moins d’alcool au profit du thé.

Le soir du 28 février 1953, après avoir réuni au Kremlin un Præsidium de 25 membres au sujet du complot des blouses blanches, Staline emprunte vers 23 heures une des trois limousines ZIS 110 devant le mener à sa datcha de Kountsevo (ancienne résidence d’été des princes d’Orlov70), près de Moscou, les deux autres étant des leurres : chaque voiture prend un itinéraire différent chaque soir. Il prend son dîner dans le salon de la datcha en compagnie de Beria, Malenkov, Boulganine et Khrouchtchev puis monte se coucher dans une de ses sept chambres, toutes fermées par une porte blindée.

Staline ne se manifeste pas pendant toute la journée du 1er mars et ne commande aucun de ses repas, qu’il fait goûter par crainte  d’empoisonnement, contrairement à son habitude. L’arrivée du courrier du comité central du Kremlin donne le prétexte de déranger Staline malgré ses consignes. Selon le garde du corps de Staline Alexandre Rybine, c’est l’officier de sécurité Piotr Lozgatchev qui force la porte et trouve Staline tout habillé (son pantalon de pyjama trempé d’urine), allongé sur le tapis, inconscient, frappé par une attaque cérébrale, vraisemblablement peu de temps après le départ de ses collaborateurs. Les Mémoires de Khrouchtchev mentionnent que c’est la vieille gouvernante de Staline Matrena Boutouzova qui le découvre ainsi. Les gardes déplacent Staline sur le canapé du salon avant de décider ce qu’il convient de faire. Son plus proche collaborateur Gueorgui Malenkov, averti de la situation, téléphone à Beria seul habilité à autoriser un médecin à s’approcher de Staline (il soupçonnait ses médecins de vouloir le tuer) mais le chef de la police politique est introuvable. Dans la nuit du 1er au 2 mars, le chef de la garde convoque les principaux collaborateurs de Staline à la datcha, dont Khrouchtchev, Boulganine, Béria, Malenkov, qui découvrent alors Staline inconscient mais pas encore mort. Ayant peur de son courroux s’ils lui faisaient mal, ils attendent plusieurs heures avant d’appeler un médecin, alors que Staline avait déjà été frappé par cette attaque depuis plus de 24 heures. Selon certains témoignages, Béria s’opposa à la convocation de médecins, sachant que Staline préparait une purge qui le concernait (comme ses prédécesseurs à sa fonction) ; il avait donc tout intérêt à ce que Staline meure. Molotov soupçonna que la troïka Béria–Malenkov–Khrouchtchev, ainsi que Boulganine, pouvait profiter de la disparition du dirigeant. Lorsque le médecin arrive, il est trop tard. Après 33 ans à la tête de l’URSS, Joseph Staline est déclaré mort le 5 mars à 6 h du matin, à l’âge de 74 ans. Selon le témoignage de sa fille Svetlana, Staline, au cours de sa longue agonie, aurait manifesté des moments de conscience avant de mourir. Selon un mémorandum de Beria publié conformément à ses souhaits après sa mort, le décès de Staline est attribué à un empoisonnement par l’un de ses rivaux, Viatcheslav Molotov, pour achever Staline : victime d’une attaque lors de la discussion houleuse du Præsidium du 28 février, il fut ramené dans sa datcha et Molotov aurait versé de la warfarine dans son cognac. Le rapport médical officiel sur la mort de Staline déclare que ce dernier serait tombé malade dans les premières heures du 2 mars, sans doute pour dissimuler le fait qu’il fut laissé sans assistance médicale durant toute une journée.

L’aura de Staline est telle que la Pravda passe sous silence, pendant près d’une semaine, la mort du compositeur Sergueï Prokofiev, survenue le même jour, 50 minutes avant celle du « génial père des peuples ».

Les funérailles de Joseph Staline se déroulent du 6 au 9 mars 1953 à Moscou. Elles sont marquées par des bousculades qui font près de 1 500 morts. Dans le monde socialiste, dans le mouvement communiste international et chez les anciens Alliés de la Seconde Guerre mondiale, le chagrin et la déférence semblent alors les sentiments dominants, au moins en public, ainsi que la peur devant un avenir désormais incertain. En France, l’affaire du portrait de Staline, dessiné au fusain par le peintre communiste Picasso en « Une » du journal dirigé par l’écrivain communiste Louis Aragon, choque des lecteurs et oblige Aragon à s’excuser dans plusieurs numéros suivants.

Son cercueil est placé dans le mausolée de Lénine sur la Place Rouge, à côté du sarcophage du fondateur de l’URSS. En octobre 1961, à la suite du XXIIe Congrès du PCUS dénonçant le culte de la personnalité du père des peuples, Nikita Khrouchtchev décide de retirer le cercueil de Staline du mausolée. Dans la nuit du 31 octobre au 1er novembre 1961, Staline est enterré à la sauvette derrière le mausolée, près du mur du Kremlin, dans ce qui deviendra un petit cimetière des hauts personnages de l’URSS.

Source : Wikipédia.

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