José-Maria de Heredia, homme de lettres.

José-Maria de Heredia, né le 22 novembre 1842 à Cuba et mort le 3 octobre 1905 en France, est un homme de lettres d’origine cubaine (alors encore colonie espagnole à cette époque). Né donc sujet espagnol, il a été naturalisé français en 1893. Son œuvre poétique a fait de lui l’un des maîtres du mouvement parnassien. Il est l’auteur d’un seul recueil, Les Trophées, publié en 1893 et comprenant cent-dix-huit sonnets qui retracent l’histoire du monde, comme Les Conquérants, ou dépeignent des moments privilégiés, comme Le Récif de corail, ainsi que quatre poèmes plus longs.


José María de Heredia Girard est le fils de Domingo de Heredia et de sa seconde épouse Luisa (appelée Louise dans de nombreux textes) Girard d’Houville, issue d’une famille française qui avait dû quitter l’ancienne colonie de Saint-Domingue (aujourd’hui Haïti). Ses parents étaient tous deux sujets espagnols. Le poète naît le 22 novembre 1842 à La Fortuna, la plantation de café familiale, près de Santiago de Cuba. Il est envoyé en France à l’âge de neuf ans pour poursuivre ses études au lycée Saint-Vincent de Senlis, où il reste jusqu’au baccalauréat, en 1859. C’est un élève brillant et très apprécié. La découverte de l’œuvre de Leconte de Lisle fait sur lui une impression profonde.

De retour à Cuba en juin 1859, il passe un an à La Havane, approfondissant sa connaissance de la langue et de la littérature espagnoles avec le projet d’y effectuer des études de droit. C’est là qu’il compose les premiers poèmes français qui nous sont parvenus. Mais il n’y retrouve pas l’ambiance de travail qu’il avait connue en France, et l’équivalence du baccalauréat  français lui est refusée pour des raisons administratives. Il retourne donc en France en 1861 en compagnie de sa mère, qui, veuve et ayant marié ses trois filles aînées, tient à veiller elle-même à l’éducation de son fils. Celui-ci s’inscrit en octobre de la même année à la Faculté de droit de Paris.

De 1862 à 1865, il suit également, en qualité d’étudiant étranger, les cours de l’École impériale des chartes, où il se fait remarquer par son sérieux et sa culture. Beaucoup plus attiré par la littérature que le droit, il continue à composer des poèmes, en particulier des sonnets, la fortune familiale, gérée avec rigueur par sa mère, lui épargnant pendant un certain temps les  difficultés matérielles. Il fait partie de groupes littéraires tels que la conférence La Bruyère et devient un membre influent de l’école parnassienne. En 1863, il rencontre Leconte de Lisle et collabore au Parnasse contemporain1, tout en se liant d’amitié à des auteurs comme Sully Prudhomme, Catulle Mendès ou encore Anatole France. En 1884, Guy de Maupassant lui dédie la nouvelle Garçon, un bock !…

Sa production poétique lui permet d’acquérir la notoriété dans le milieu littéraire parisien, même s’il publie peu, confiant ses poésies à des revues de faible diffusion avant de les réunir sur le tard (en 1893) en un volume de cent-dix-huit sonnets, Les Trophées, édité par Alphonse Lemerre. Il fait appel à son ami de toujours, le peintre montmartrois Ernest Jean-Marie Millard de Bois Durand, pour illustrer d’aquarelles originales son recueil, qu’il dédie à Leconte de Lisle, et qui est couronné par l’Académie française. Par la suite, le bibliophile René Descamps-Scrive commandera au peintre Carlos Schwabe une illustration originale en marge de son exemplaire des Trophées. L’auteur avait été déjà distingué par l’Académie pour sa traduction de l’Histoire véridique de la conquête de la Nouvelle Espagne du capitaine Bernal Díaz del Castillo. Il traduit aussi l’Historia de la monja Alférez de Catalina de Erauso et collabore à la Revue des Deux Mondes, au Temps et au Journal des débats.

En 1893, Lemerre commande au peintre Paul Chabas une vaste composition, Chez Alphonse Lemerre à Ville-d’Avray, où figurent tous les poètes du Parnasse qu’il éditait. Autour de José-Maria de Heredia sont notamment représentés Paul Bourget, Sully-Prudhomme et Leconte de Lisle. Ce tableau a pour cadre la propriété de l’éditeur.

Élu à l’Académie française le 22 février 1894 au fauteuil de Charles de Mazade, Heredia est reçu en séance publique le 30 mai 1895 par François Coppée. Lors du voyage des souverains russes à Paris, en 1896, il compose le Salut à l’Empereur. Membre de la Commission du dictionnaire, il devient en 1901 conservateur de la bibliothèque de l’Arsenal. Comme Edgar Degas, Auguste Renoir, Pierre Louÿs et d’autres, il appartint à la Ligue de la patrie française, ligue antidreyfusarde modérée. En 1902, il fonde avec Sully Prudhomme et Léon Dierx la Société des poètes français.

Heredia et sa femme, qui, en 1901 et 1902, avaient passé leurs vacances d’été à Montfort-l’Amaury, décident en 1903 de changer de villégiature et choisissent le château de Bourdonné, près de Houdan. Le 1er septembre de la même année, Heredia est victime d’une grave hémorragie digestive, que le médecin local a beaucoup de difficultés à arrêter. Dès lors, il suit un régime recommandé par Samuel Pozzi. Malgré cela, une seconde  hémorragie survient en août 1904. Dès lors, le poète envisage une fin prochaine avec sérénité. Il meurt au château de Bourdonné dans la nuit du 2 octobre 1905 des suites d’une troisième et dernière hémorragie. Il est inhumé le 7 octobre au cimetière de Bonsecours (Seine-Maritime).

Source : Wikipédia.

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