Edna Manley, sculptrice.

Edna Swithenbank Manley, OM (28 février 1900 – 2 février 1987) est considérée comme l’une des artistes et éducatrices artistiques les plus importantes de la Jamaïque . Elle était principalement connue comme sculpteur, bien que son œuvre comprenne des dessins et des peintures importants. Son travail constitue une partie importante de la collection permanente de la National Gallery of Jamaica et peut être vu dans d’autres institutions publiques de la Jamaïque telles que l’hôpital pour enfants Bustamante, l’ Université des Antilles et l’église paroissiale de Kingston.

Sa première formation était dans la tradition néoclassique britannique. Au début des années 1920 et 1930, elle expérimente le modernisme en  l’adaptant finalement à sa propre esthétique.

Edna Manley a été l’une des premières partisanes de l’éducation artistique en Jamaïque. Dans les années 1940, elle organise et enseigne des cours d’art au Junior Center de l’Institut de la Jamaïque. Ces cours se sont développés dans un cadre plus formel avec la création de la Jamaica School of Art and Craft en 1950. La première école d’art de la Jamaïque allait finalement devenir un collège et a été rebaptisée Edna Manley College of the Visual and Performing Arts en 1995 pour honorer l’artiste. rôle de pionnier dans l’art jamaïcain.

Edna Manley était également l’épouse de Norman Manley , le fondateur du Parti national du peuple jamaïcain et le 1er Premier ministre de la Jamaïque. Elle est souvent considérée comme la “mère de l’art jamaïcain”.


Née Edna Swithenbank le 28 février 1900, Edna Manley a vécu ses premières années en Angleterre avec son père ecclésiastique, Harvey Swithenbank, sa mère métisse jamaïcaine, Ellie Shearer, et ses 8 frères et sœurs. Ellie était la sœur de Margaret Ann Shearer, qui a épousé Thomas Manley, et leur fils était Norman Washington Manley.

Son père est décédé quand elle avait neuf ans, laissant sa veuve élever seule ses neuf enfants. Edna Manley a été décrite comme incroyablement indépendante, rebelle et fougueuse, illustrée par le tumulte et les troubles qu’elle a provoqués au sein de sa propre famille alors qu’elle embrassait son ascendance «de couleur» du côté de sa mère. Cette ascendance avait été balayée sous le tapis en raison des répercussions possibles qu’elle aurait eues non seulement sur ses parents mais sur toute la famille pendant les périodes de tension raciale du début du XXe siècle.

Après avoir quitté le lycée, Edna a étudié l’art dans plusieurs institutions différentes, dont la St. Martin’s School of Art de Londres. Elle a également étudié en privé avec Maurice Harding, le sculpteur animalier, poursuivant ensuite ses études d’art à la Regent Street Polytechnic ainsi qu’à la St. Martin’s School of Art de Londres. Pendant ce temps, elle avait l’intention de devenir zoologiste.

En 1921, elle épousa son cousin, Norman Manley. Les deux se sont rencontrés lorsque Norman est venu en Angleterre pour l’université, Edna n’avait que 14 ans à l’époque et Norman avait huit ans son aîné. Ils sont tombés hors de contact mais se sont ensuite réunis après que Norman ait terminé ses études et pendant qu’Edna travaillait dans un bureau de retraite pour étudier l’art en parallèle. Les deux avaient une union controversée, en raison non seulement des liens familiaux, mais de la profondeur évidente du teint de Norman. Ils ont ensuite eu deux enfants, Michael Manley (un ancien premier ministre) et Douglas Manley, sociologue et ministre du gouvernement de son frère, s’installe en Jamaïque en 1922 après la  naissance de Douglas. Edna a rapidement réalisé à quel point la classe moyenne jamaïcaine était différente de la vie qu’elle connaissait en Angleterre et a tenu des journaux de ses pensées, observations et expériences.

Le statut politique de son mari et de ses enfants allait s’avérer influent sur son art et avoir un impact sur sa vie et sa carrière d’une manière qu’elle n’aurait peut-être jamais imaginée. Manley était impliquée politiquement, non seulement à travers l’association de ses fils et de son mari, mais aussi à travers les sujets qu’elle abordait dans son travail, tels que la sexualité, la culture et le féminisme. Les influences féministes de Manley étaient sans doute dues à sa sœur féministe de la première vague, Lena, qui s’est battue aux côtés des suffragettes pour le droit de vote pour les femmes. Bien que cela ne se soit pas manifesté de la même manière que sa sœur, elle a ouvert sa propre voie unique en Jamaïque. Elle ne s’est pas carrément battue pour le féminisme de la nouvelle vague, mais son excellence, sa notoriété et sa domination dans le monde à prédominance masculine des arts visuels se sont battues à leur manière. Les pensées autour du socialisme ont également préoccupé l’esprit d’Edna après les années qui ont suivi son mariage. Au fur et à mesure que ses fils et son mari faisaient davantage partie de la sphère politique jamaïcaine, formant le Parti national du peuple (PNP), Edna est également devenue plus préoccupée par l’idéologie du socialisme fabien et a soutenu avec avidité le parti et ses idéaux  démocratiques socialistes. La politique était une partie importante et inévitable de sa lumière et continuerait à être mise en évidence dans son dôme d’œuvres dans les années 1960 et 1970, lorsque la Jamaïque faisait face à de grands troubles civils et politiques.

Norman Manley, son mari, est décédé en 1969, la laissant en ruine. Elle a partagé qu ‘«après la mort de Norman, ce qui m’a sauvé, c’est mon art». En 1975, elle a décidé de se plonger davantage dans la peinture, abandonnant la sculpture, en raison de son âge et de la tension exercée sur son corps. Elle a conservé sa propre identité et n’a pas vécu dans l’ombre de son célèbre mari. Edna Manley est décédée le 2 février 1987 ; quelques semaines avant son 87e anniversaire. Elle était une femme incroyable aux yeux de beaucoup ; une femme qui a tracé son chemin indépendamment du nom de son mari ou de son fils et continue d’influencer et d’inspirer de nombreux artistes à ce jour.

Au cours de cette période de la vie d’Edna, elle a été frustrée par le manque d’expositions en Jamaïque, ainsi que par l’attitude des gens envers l’art. Pour elle, il semblait que les gens ne considéraient cela que comme un passe-temps sans importance réservé aux amateurs, mais cela ne l’a pas découragée. Elle a créé sa première œuvre jamaïcaine qui allait devenir l’une de ses plus remarquables, The Beadseller (1922). Ses premières années ont été une période de transition, non seulement sur le plan stylistique, mais pendant cette période, elle s’est concentrée sur l’adaptation et la  compréhension de sa nouvelle maison en Jamaïque. Elle a commencé à s’éloigner des méthodes de création académiques auxquelles elle était si habituée, vers une version plus vraie du modernisme vue dans The Beadseller – inspirée par ces nouvelles et passionnantes observations de la vie en Jamaïque. Peu de temps après, le Beadseller a été suivi par un homologue masculin, The Listener (1922) qui reflétait également le style géométrique et cubiste qu’elle explorait. Cette influence cubiste peut être directement attribuée au célèbre artiste Pablo Picasso, qui a bouleversé le monde de l’art européen avec ses créations géométriques et exploiteuses. Edna Manley n’est pas à l’abri de son influence puisqu’elle étudie toutes les tendances et idées artistiques circulant en Europe avant son départ pour les Caraïbes. Elle rapporta avec elle en Angleterre en 1923 des versions en plâtre de ces deux œuvres, qu’elle avait coulées en bronze à son arrivée. Cela entraînerait son acceptation dans la Society of Women’s Artists et avait Beadsellerexposées dans leur exposition de 1924. Elle continuera d’aller entre la Jamaïque et l’Angleterre à la recherche d’espaces d’exposition et d’inspiration artistique.

De retour en Jamaïque au début de 1924, elle se met rapidement au travail avec de nouveaux outils de sculpture et produit Wisdom puis l’Ape. À cette époque également, elle commence à modeler des portraits réalistes en argile, d’abord de Norman et de Douglas, deux ans, puis d’une amie, Esther Chapman. Puis, testant les possibilités de son nouveau médium, elle fait la tête d’une autre amie, Leslie Clerk en bois.

Entre 1925 et 1929, Manley adoucit certaines de ses formes géométriques, les remplaçant par des formes plus massives et arrondies. Market Women, une étude de deux femmes voluptueuses assises dos à dos, et Demeter , une sculpture de la mythique Earth Mother , témoignent de l’influence de Manley à la fin des années 1920. Les années 1930 ont vu un autre  changement dans son style sculptural. Elle a apprivoisé ses lignes cubistes du début des années 1920 avec des formes plus rondes et a produit un nouveau style définitif qui a duré jusque dans les années 1940. Elle rappelle la forte influence de l’art classique sur ses voluptueuses sculptures. Son intérêt pour la tradition classique a été suscité par les œuvres de la phase néo-classicisme de Picasso . Ses Deux Nus de 1906, ont grandement influencé lanéo-classicisme de son adolescence.

Cette volupté se retrouve également dans son œuvre intitulée Eve (1929), qui découle de l’histoire de la première femme mentionnée dans la bible. La dimension globale de l’œuvre est de 2006,6 x 508 mm et a été sculptée dans une seule pièce de bois d’acajou. Eve nue est vue debout sur une plate-forme circulaire, la tête tournée vers l’arrière. Le personnage a une main dont les doigts sont enroulés en un poing pour couvrir son pubis ; similaires aux gestes du bras sont une combinaison de la “Venus Pudica” . L’autre main est pliée au coude et couvre un sein tandis que le dos de la main repose maladroitement sur l’épaule avec les doigts recourbés vers l’intérieur. Dans cette pose du bras on voit l’influence des Deux Nus de Picasso.La sculpture est apparemment remplie de tension, comme le suggèrent le serrement des poings, la torsion anormale du corps et la tentative maladroite d’obscurcir un sein. Le corps donne une impression de jeunesse et ses longs cheveux coulant vers le bas sur la poitrine correspondent au rythme sinueux de son corps. Wayne Brown a décrit la sculpture comme “une femme surprise de regarder par-dessus son épaule” une “image de nudité surprise” pourtant, Manley semblait avoir enlevé toute trace d’expression du visage de la sculpture de sa réinterprétation d’ Eve et à la place concentré le expressions dans la pose de la figure. Son idée de cette sculpture était de faire référence à l’expulsion d’Eve du jardin d’Eden. On dit également que le visage regardant en arrière représente Eve regardant le jardin après son expulsion.

Au début des années 1920, Edna Manley a continuellement renvoyé ses œuvres en Angleterre pour des expositions, ce qui a permis aux œuvres d’être largement reconnues en 1927. La première reconnaissance qu’elle avait reçue venait de la presse française et ses œuvres ont été publiées dans Les Artistes D ‘ Aujourd’Hui et La Revue Moderne . L’auteur des articles de La Revue Moderne , Clément Morro, l’avait significativement liée aux abstractionnistes modernes. En 1929, Edna Manley était retournée en Angleterre avec ses œuvres les plus récemment achevées, à savoir ; Eve, Le garçon et le roseau, Torse , Le singe (“Edna Manley (1900-1987). Cette petite collection de sculptures a gagné l’entrée dans le GoupilExposition d’été qui était un événement majeur qui avait lieu chaque année à Londres.

Son déménagement en Jamaïque a eu un impact profond sur son travail. Elle a abandonné ses études de zoologie à Londres et son travail a pris une “élégance formelle inspirée”, selon Boxer. Les matériaux de Manley se composaient principalement de bois indigènes – elle utilisait du yakka , de l’ acajou , du séquoia guatémaltèque , du cèdre de genévrier et de la primavera . Certains travaux datant de sa première année sur l’île sont Beadseller et Listener . En décrivant Beadseller, Boxer a déclaré : « C’était comme si d’un seul coup, près de cent ans de développement sculptural avaient été franchis : dans ce premier travail réalisé en Jamaïque, Edna semble avoir exprimé ses idées sur la sculpture britannique contemporaine avec laquelle elle s’était saturée avant de quitter l’Angleterre. Les deux pièces montraient le style plus progressif et cubiste de Manley .

La Jamaïque a été confrontée à de nombreux changements politiques à la fin des années 1930 et au début des années 1940. Les membres de la diaspora africaine cherchaient à en finir avec le système colonial vieillissant qui subsistait sur l’île. Ils étaient prêts pour un nouvel ordre social et ont exprimé leur mécontentement à l’égard du système colonial en provoquant des grèves (accompagnées d’émeutes), en déclenchant des pénuries alimentaires et en promouvant des marches de protestation. Le travail de Manley de l’époque reflétait ces troubles civils. Des œuvres comme « Prophet », « Diggers », « Pocomania » et « Negro Aroused » « ont saisi l’esprit intérieur de notre peuple et ont jeté leur ressentiment croissant à l’égard de l’ordre colonial stagnant dans des formes sculpturales vives et appropriées », a écrit le poète MG Smith. .

Ses œuvres ont été exposées très fréquemment en Angleterre entre 1927 et 1980. Sa première exposition personnelle en Jamaïque remonte à 1937. L’exposition a marqué un tournant dans le mouvement artistique sous-développé de la Jamaïque et a suscité la première exposition collective d’artistes jamaïcains à l’échelle de l’île. Manley a également été l’un des fondateurs de la nouvelle Jamaica School of Art . Après sa première en Jamaïque, son spectacle a débuté en Angleterre, où il a été accueilli en grande pompe. C’était la dernière fois que le travail de Manley était montré à Londres depuis près de 40 ans.

Active pendant une grande partie de sa vie d’artiste, elle a également  enseigné à la Jamaica School of Art, maintenant une composante de l’ Edna Manley College of Visual and Performing Arts.

1929 a apporté une reconnaissance significative au début de la carrière d’Edna Manley en tant que sculpteur et artiste. Cela se présenta sous la forme d’Eve qui s’inspira des Deux nus de Picasso (1906) et de Garçon au roseau , une réponse à la statuette Singing Negro (Bibliothèque nationale de Paris). Ces deux sculptures ont été exposées lors des expositions estivales de la galerie Goupil en Angleterre et ont reçu des critiques élogieuses. Eve a beaucoup voyagé à travers le circuit des galeries d’art d’Angleterre car sa présence captivante était magnétique.

Edna et Norman Manley s’enracinaient en Jamaïque et chacun avançait dans sa carrière respective avec notoriété. La carrière artistique naissante d’Edna prenait son envol et Norman Manley gagnait la réputation d’être un avocat avisé. Les recommandations ont été bien rédigées et soumises pour qu’il reçoive la nomination enviable de Kings Counsel (KC). Cela stimulera sans aucun doute sa carrière juridique et se concrétisera en août 1932. Malgré les récompenses financières de sa pratique du droit, faisant partie des élites sociales et ayant reçu le titre convoité de KC, Norman Manley a lutté contre la dépression apparemment causée par son incapacité à représenter quelque chose de plus significatif. Ce sentiment a été repris dans ses lettres à Edna qui était en Angleterre en raison de son intérêt pour son art. En rentrant chez elle en Jamaïque, elle avait maintenant aussi son propre chemin escarpé pour naviguer en étant une épouse, une mère et l’épine dorsale de sa famille ainsi qu’une artiste en plein essor. Ces sentiments émotifs se sont manifestés dans l’œuvre intitulée Soleil et Terre représentant un homme et une femme dans une profonde étreinte, la tête de l’homme reposant sur la poitrine de la femme. La femme se tient debout comme un support avec un bras autour de sa taille. Avec le succès international d’ Eve , Boy with Reed et d’autres œuvres telles que Dawn , Woman With Basket (in stone), Dance , Sixteen , Seventeen et Rachel , les visions de soi en tant qu’artiste et la réalité réelle de la vie semblent possibles et lui ont donné force intrinsèque de porter sa famille et son art dans un futur inconnu.Les œuvres d’art susmentionnées avaient une nouvelle esthétique encore inconnue, “voluptueuse” était le mot utilisé pour décrire les pièces. Le cubisme et d’autres mouvements d’avant-garde dominaient l’Europe à l’époque, mais les pièces d’Edna Manley avaient un air de fraîcheur qui suscitait d’innombrables curiosités dans tout Londres.  Même si l’essence du cubisme était évidente dans ses sculptures en termes de positionnement des formes, elles n’avaient pas ce rendu angulaire dur qui était évident dans ses œuvres antérieures telles que le Beadseller .

En 1934, la Jamaïque connaissait une grave dépression économique, marquée par la baisse des exportations et le retour de travailleurs migrants découragés de Cuba et du Panama. Partout en Jamaïque, les gens réclamaient de meilleurs salaires, plus d’emplois, de meilleures conditions de travail et de logement alors que les gens ordinaires ployaient sous le poids de la marginalisation coloniale. La crise économique associée à l’agitation pour le changement est résumée de manière créative dans la sculpture la plus célèbre d’Edna Manley, Negro Arousedfait en 1935. La sculpture, même si elle est ronde, a une qualité de relief élevée et représente un homme africain avec la tête tournée vers le ciel sur des épaules carrées, un torse tordu et une dalle épaisse – comme des bras placés dans une position akimbo inhabituelle. Il semble communiquer l’angoisse en regardant vers le ciel pour une solution ou l’aube d’un avenir meilleur. D’autres sculptures notables créées à cette époque étaient Pocomania, Market Woman, The Prayer, Young Negro, The Diggers et The Prophet.

La fin des années 1960 et le début des années 1970 ont été une période triste dans la vie d’Edna Manley, où son mari Norman Manley était malade et est décédé. La plupart de ses œuvres au cours de cette période de deuil étaient intenses et expriment le chagrin, certaines de ces œuvres sont  : Angel (1970), église paroissiale de Kingston, Journey (1974), National Gallery of Jamaica Woman (1971), Adios (1971). Péripleétait la dernière sculpture sur bois réalisée par Edna Manley, toutes ses œuvres après cela ont été modelées en argile et moulées, elle a commencé à explorer d’autres médias comme le dessin et la peinture. Selon le livre Edna Manley Sculptor de David Boxer “Après une courte pause qui a vu les cinq sculptures de deuil achevées exposées à la galerie Bolivar dans une exposition individuelle extrêmement réussie (sa première sculpture inclut depuis 1948), Edna est revenue une fois de plus à la sculpture. et deux autres œuvres ont été ajoutées à la série.  “Le livre déclare également que “c’est un symbole du moi intérieur et effrayé et pendant qu’elle sculptait le Faune, les idées initiales de Journey ont commencé à faire surface.  Manley a joué un rôle majeur en aidant son mari à lutter pour l’indépendance des Jamaïcains et malgré la mort de son mari, elle a continué à jouer un rôle majeur dans le développement culturel de la Jamaïque. Entre 1970 et 1974, Edna Manley a fait deux expositions personnelles, en 1971, elle en a fait une à la Bolivar Gallery, Kingston avec dix-huit sculptures et l’autre en 1973 au Spelman College, Atlanta, Géorgie, avec quinze sculptures et trois dessins. En 1972, le fils de Manley, Michael Manly, a succédé à son père pour devenir Premier ministre de la Jamaïque après une période électorale agitée.

Selon Edna Manley: Sculptor a Retrospective : “Au cours des dernières années d’Edna Manley, elle a recréé plusieurs œuvres plus anciennes, dont certaines sont exposées dans le hall d’introduction. Peut-être que la meilleure recréation est demain (1985) qui est basée sur l’un des principaux exemples de sculptures extatiques de la fin des années 1930. La même atmosphère extatique et spirituelle prévaut dans la plupart des dernières œuvres d’ Edna Manley et plusieurs méditent sur le sujet de la mort et de la renaissance . ), futur (1983), le tableau Naissance (1986) et les études pour la Résurrection de Lazare sur lesquelles l’artiste travaillait jusqu’à la veille de sa mort, le 10 février 1987. ”

À la mort d’Edna Manley en 1987, des funérailles officielles lui ont été accordées et enterrées dans la tombe de Norman Manley au National Heroes Park , son travail lui ayant valu le titre officieux de “Mère de l’art jamaïcain”

Source : Wikipédia.

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