Donald A. Glaser, physicien.

Donald Arthur Glaser (21 septembre 1926 – 28 février 2013) était un physicien américain, neurobiologiste et lauréat du prix Nobel de physique en 1960 pour son invention de la chambre à bulles utilisée en physique des particules subatomiques.


Né à Cleveland, Ohio, Glaser a obtenu son baccalauréat ès sciences en physique et mathématiques de la Case School of Applied Science  en 1946. Il a terminé son doctorat en physique du California Institute of Technology en 1949. Glaser accepte un poste d’instructeur à l’ Université du Michigan en 1949 et est promu professeur en 1957. Il rejoint la faculté de l’ Université de Californie à Berkeley, en 1959, en tant que professeur de physique. Durant cette période, ses recherches portaient sur les particules élémentaires à vie courte. La chambre à bulles lui a permis d’observer les parcours et les durées de vie des particules.

À partir de 1962, Glaser a changé son domaine de recherche pour se tourner vers la biologie moléculaire, en commençant par un projet sur le cancer induit par les ultraviolets. En 1964, il reçut le titre supplémentaire de professeur de biologie moléculaire. Le poste de Glaser (depuis 1989) était professeur de physique et de neurobiologie à l’école doctorale.

Donald Glaser est né le 21 septembre 1926 à Cleveland, Ohio, d’immigrants juifs russes, Lena et William J. Glaser, un homme d’affaires. Il aimait la musique et jouait du piano, du violon et de l’alto. Il est allé à la Cleveland Heights High School, où il s’est intéressé à la physique comme moyen de comprendre le monde physique.  Il est décédé dans son sommeil à l’âge de 86 ans le 28 février 2013 à Berkeley, en Californie.

Glaser a fréquenté la Case School of Applied Science (aujourd’hui Case Western Reserve University ), où il a obtenu son baccalauréat en physique et en mathématiques en 1946. Au cours de ses études là-bas, il s’est particulièrement intéressé à la physique des particules. Il a joué de l’alto dans l’ Orchestre Philharmonique de Cleveland à Case et a enseigné des cours de mathématiques au collège après l’obtention de son diplôme.  Il a poursuivi ses études au California Institute of Technology (Caltech), où il a poursuivi son doctorat en physique. Son intérêt pour la physique des particules l’a amené à travailler avec le lauréat du prix Nobel Carl David Anderson, étudiant les rayons cosmiques à l’aide de chambres à nuages.  Il préférait l’accessibilité de la recherche sur les rayons cosmiques à celle de la physique nucléaire. À Caltech, il a appris à concevoir et à construire l’équipement dont il avait besoin pour ses expériences,  et cette compétence s’avérerait utile tout au long de sa carrière. Il a également participé à des séminaires de génétique moléculaire dirigés par le lauréat du prix Nobel Max Delbrück ;  il reviendrait sur ce terrain plus tard. Glaser a terminé sa thèse de doctorat, The Momentum Distribution of Charged Cosmic Ray Particles Near Sea Level, après avoir débuté comme instructeur à l’Université du Michigan en 1949.  Il a obtenu son doctorat à Caltech en 1950 et il a été promu au professeur au Michigan en 1957.

Alors qu’il enseignait au Michigan, Glaser a commencé à travailler sur des expériences qui ont conduit à la création de la chambre à bulles.  Son expérience avec les chambres à nuages ​​à Caltech lui avait montré qu’elles étaient inadéquates pour étudier les particules élémentaires. Dans une chambre à nuages, les particules traversent le gaz et entrent en collision avec des plaques métalliques qui obscurcissent la vision de l’événement par les scientifiques. La chambre à brouillard a également besoin de temps pour se réinitialiser entre les événements d’enregistrement et ne peut pas suivre le taux de production de particules des accélérateurs.

Il a expérimenté l’utilisation d’un liquide surchauffé dans une chambre en verre. Les particules chargées laisseraient une trace de bulles lors de leur passage à travers le liquide, et leurs traces pourraient être photographiées. Il a créé la première chambre à bulles avec de l’éther. Il a expérimenté l’hydrogène lors d’une visite à l’ Université de Chicago, démontrant que l’hydrogène fonctionnerait également dans la chambre.

On a souvent affirmé que Glaser s’était inspiré pour son invention des bulles d’un verre de bière ; cependant, dans une conférence en 2006, il a réfuté cette histoire, affirmant que même si la bière n’était pas l’ inspiration pour la chambre à bulles, il avait fait des expériences en utilisant de la bière pour remplir les premiers prototypes.

Sa nouvelle invention était idéale pour une utilisation avec des accélérateurs à haute énergie, alors Glaser s’est rendu au laboratoire national de Brookhaven avec quelques étudiants pour étudier les particules élémentaires en utilisant l’accélérateur. Les images qu’il a créées avec sa chambre à bulles ont fait reconnaître l’importance de son appareil et il a pu obtenir des fonds pour continuer à expérimenter avec des chambres plus grandes. Glaser a ensuite été recruté par le lauréat du prix Nobel Luis Alvarez, qui travaillait sur une chambre à bulles à hydrogène à l’Université de Californie à Berkeley. Glaser a accepté une offre pour y devenir professeur de physique en 1959.

Glaser a reçu le prix Nobel de physique en 1960 pour l’invention de la chambre à bulles. Son invention a permis aux scientifiques d’observer ce qui arrive aux faisceaux de haute énergie émis par un accélérateur, ouvrant ainsi la voie à de nombreuses découvertes importantes.

Source : Wikipédia.

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