Coquelin aîné, acteur.

Benoît Constant Coquelin, dit Coquelin aîné pour le distinguer de son frère Ernest, dit Coquelin cadet, est un acteur français, né à Boulogne-sur-Mer le 23 janvier 1841 et mort à Couilly-Pont-aux-Dames (Seine-et-Marne) le 27 janvier 1909.

Il est l’un des comédiens les plus notoires de son temps, et a notamment créé le rôle de Cyrano de Bergerac.


En 1860, après avoir reçu le premier prix de comédie au Conservatoire de Paris, il débute à la Comédie-Française dans des rôles de valets du répertoire classique. Il en devient sociétaire en 1864. En 25 années, il y crée plus de 40 rôles.

Il quitte la Comédie-Française en 1886 et pendant plusieurs années donne des représentations en Europe et en Amérique. Il est ensuite engagé dans divers théâtres parisiens. Il revient brièvement à la Comédie-Française en 1891, comme pensionnaire ; il y crée Thermidor de Victorien Sardou, pièce interdite dès la troisième représentation. En 1895, il entre au théâtre de la Renaissance.

Coquelin aîné, carte maximum, Paris, 7/09/2018.

L’année suivante, il prend la direction du théâtre de la Porte-Saint-Martin avec son fils Jean, jusqu’en 1901 où il la laisse à son fils seul. Le guide Paris-Parisien, qui le considère en 1899 comme une « notoriété de la vie parisienne », trouve son « comique irrésistible ».

En 1897, Coquelin aîné crée le rôle de Cyrano de Bergerac au théâtre de la Porte-Saint-Martin, ce qui lui assure une gloire éternelle. Rostand lui dédie même sa pièce, en écrivant : « C’est à l’âme de Cyrano que je voulais dédier ce poème. Mais puisqu’elle a passé en vous, Coquelin, c’est à vous que je le dédie ».

En 1900, il est élu à la tête de l’Association des artistes dramatiques. Il est également l’auteur de nombreux ouvrages sur le théâtre.

Il meurt le 27 janvier 1909 d’une crise cardiaque dans la Maison des comédiens de Couilly-Pont-aux-Dames, une maison de retraite pour artistes dramatiques dont il avait été le principal fondateur en 1902.

Son fils Jean Coquelin est aussi devenu acteur et a joué plusieurs fois à ses côtés, notamment dans Cyrano de Bergerac où il incarnait Ragueneau dès la création de la pièce. Tous deux sont des personnages de la pièce Edmond d’Alexis Michalik.

Constantin Stanislavski, l’un des inventeurs du théâtre du XXe siècle, critiquera la manière de jouer de Coquelin aîné dans son livre La Formation de l’acteur. Selon lui, l’art de Coquelin est un art de la représentation. Il pense qu’il crée le personnage dans son imagination, puis qu’il essaie d’imiter ce personnage dans son jeu. Stanislavski reconnait qu’il s’agit là d’un art de la création. Cependant, au lieu d’essayer d’imiter sur scène un personnage déjà imaginé, il proposera de vivre, directement sur scène, l’émotion d’où surgit cette imagination, et non de l’imiter.

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Sources : Wikipédia, YouTube.

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