Conny van Rietschoten, skipper.

Cornelis “Conny” van Rietschoten (23 mars 1926 – 17 décembre 2013) était un skipper de yacht néerlandais qui était le seul skipper à remporter deux fois la Whitbread Round the World Race.

Né à Rotterdam, Van Rietschoten naviguait depuis l’âge de trois ans et a continué jusqu’à ce que la tuberculose interrompe sa carrière de voile et d’affaires au début des années 1960. Il a passé un an en convalescence dans un sanatorium suisse, puis a consacré toutes ses énergies au développement de l’entreprise familiale d’électrotechnique Van Rietschoten & Houwens.

Son père, Jan Jacob, avait toujours voulu faire un tour du monde mais n’en avait jamais trouvé le temps.

A 45 ans, l’industriel s’est retiré du monde des affaires et est à la recherche d’un nouveau défi. Il avait lu des rapports sur la première Whitbread Race, y avait vu l’opportunité de sa vie – et l’avait saisie à deux mains. Van Rietschoten était inconnu en tant que marin, même dans ses propres eaux, avant de participer à la Whitbread Round the World Race de 1977 à 1978.

Ce qui place Van Rietschoten devant les noms établis de la voile comme Sir Robin Knox-Johnston et Éric Tabarly, c’est l’approche commerciale professionnelle de ses campagnes. Son mandat de huit ans au sommet de ce sport a sonné le glas des inscriptions amateurs enthousiastes en course au large. Il a peut-être continué à se considérer comme un amateur , mais il a établi des niveaux de professionnalisme dans le sport qui ne se sont pas répétés jusqu’à ce que Peter Blake remporte également chaque étape avec son Steinlager 2 lors de la Whitbread Round the World Race 1989-1990.

Van Rietschoten a été le premier à entreprendre des essais approfondis et à former l’équipage avant la course, et a investi dans la recherche pour améliorer les vêtements de l’équipage, les plates-formes et les techniques de prévision météorologique.

Pour son premier yacht Whitbread, Conny van Rietschoten s’est tourné vers les designers américains Sparkman & Stephens pour concevoir une version plus moderne du yacht de production Swan 65 Sayula II , qui avait remporté la première course Whitbread en 1973/74. Le nouveau Flyer, construit en aluminium par Jachtwerf W. Huisman, était également un ketch, mais avec une ligne de flottaison plus longue et une plus grande surface de voilure.

Après avoir remporté la course transatlantique, l’ équipage du Flyer a trouvé son plus grand rival : un autre Swan 65, le yacht britannique King’s Legend, gréé en sloop, avec Nick Ratcliffe comme skipper et l’Américain Skip Novak comme navigateur. A 1 000 milles du Cap , les deux équipages se sont retrouvés à vue l’un de l’autre, avant que Flyer ne prenne l’avantage pour remporter la première étape de la course depuis Portsmouth avec 2 heures 4 minutes d’avance. Lors de la deuxième étape vers Auckland, en Nouvelle-Zélande, King’s Legend a pris le dessus et a rapidement eu 360 milles d’avance sur Flyer alors que la flotte Whitbread traversait l’ océan Austral, mais a ensuite subi une fuite, ce qui a ralenti sa progression. A l’arrivée, l’équipage de Conny van Rietschoten avait réduit l’avance de King’s Legend à 1 heure 15 minutes. La troisième étape autour du Cap Horn jusqu’à Rio de Janeiro s’est avérée quelque peu décevante en ce qui concerne la course, car Kings Legend a subi une broche et l’eau a effacé sa radio. Sans prévisions météorologiques, Novak et son équipage étaient nettement désavantagés et prenaient près de 60 heures de retard sur Flyer.

Lors de la dernière étape de retour vers Portsmouth , Van Rietschoten et son équipage n’ont eu qu’à suivre Kings Legend chez eux, ce qu’ils ont fait, terminant 2 heures derrière le yacht britannique, pour remporter la Whitbread Race avec handicap. Flyer a été récemment réaménagé par le fabricant d’origine.

La Whitbread Race 1981/82 a vu le maxi sloop Flyer II de Conny van Rietschoten conçu par German Frers affronté le 68 pieds de Peter Blake conçu par Bruce Farr Ceramco New Zealand. Ceramco New Zealand a démâté lors de la première étape pour donner au Flyer II une victoire fulgurante sur cette première étape de la course vers Cape Town, mais par la suite, les deux yachts ont couru au coude à coude autour du reste du monde.

C’est au plus fort de cette compétition que Conny van Rietschoten a montré le côté dur de son caractère. Il a subi une crise cardiaque alors que leur yacht se trouvait au fond de l’océan Austral, en route vers Auckland, en Nouvelle-Zélande. Van Rietschoten a juré à son équipage de garder le secret et n’a même pas permis au médecin du Flyer II, Julian Fuller, d’appeler un cardiologue à bord de leur yacht rival Ceramco pour obtenir des conseils. « Le port le plus proche était à 10 jours et la période critique correspond toujours aux premières 24 à 36 heures », a-t-il rappelé plus tard. « Ceramco nous respirait déjà dans le cou. S’ils avaient su que j’avais un problème de santé, ils auraient poussé leur bateau encore plus fort. Quand vous mourez en mer, vous êtes enterré par-dessus bord. Peut-être que les garçons de Ceramco m’auraient alors repéré en passant. Et que j’étais déterminé serait la seule chose qu’ils verraient ou entendraient du Flyer II à ce sujet ! »

Flyer II a pris 9 heures d’avance sur Auckland, mais Ceramco New Zealand a remporté l’étape avec handicap. De là au Cap Horn, la course a été marquée par des changements constants de place. A mi-chemin du Pacifique , ils se trouvaient en vue l’un de l’autre et contournaient également ensemble le cap Horn. Le Flyer II est arrivé le premier à Mar del Plata pour remporter les honneurs de ligne, mais l’ équipage de Ceramco New Zealand a été récompensé par la 2e place au handicap.

Conny van Rietschoten et son équipage ont de nouveau terminé premiers à Portsmouth, suivis par Ceramco New Zealand pour remporter les honneurs de ligne pour la course, et avec le reste de la flotte encalminé près des Açores , ils ont également remporté les honneurs de handicap – le premier équipage à remporter les deux lignes. et les honneurs de handicap dans l’histoire de la course. Van Rietschoten et son équipage ont également établi deux records du monde : la course de midi à midi la plus rapide de 327 milles et la circumnavigation la plus rapide de 120 jours.

En 1948, Conny van Rietschoten et son ami Morin Scott ont navigué sur leur yacht de classe Dragon Gerda de Cowes en Angleterre à travers la mer du Nord jusqu’à Arendal pour participer au championnat du monde Dragon Gold Cup de cette année-là. Ils n’ont pas gagné, mais le prince héritier Olaf de Norvège a proclamé les deux marins les meilleurs de la régate pour avoir parcouru de loin la distance la plus longue.

Le 17 décembre 2013, Conny van Rietschoten est décédé au Portugal.

Source : Wikipédia.

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